多位美國參議員正在調查一家將乙烷從德克薩斯州出口到中國的能源公司,並要求其提交對華出口合同以供審查。與此同時,參議員們還正在審議立法措施,以要求液化天然氣等能源產品的出口商需要先從商務部獲得相關許可證。

據《華爾街日報》(Wall Street Journal)報道,美國參議院能源和自然資源委員會(Senate Energy and Natural Resources Committee)成員、來自西維珍尼亞州民主黨的議員喬・曼欽(Joe Manchin)和該委員會的密歇根州民主黨參議員黛比・斯坦伯勞(Debbie Stabenow)要求一家名為「美國乙烷」 (American Ethane Co.)的公司提交其與中國買家之間的合同,以供聯邦監管機構審查。該公司透露,此合同價值約為720億美元。

據報道,該調查行動只是立法者們正在推動的更廣泛目標的一部份,旨在對乙烷和丙烷、原油和液化天然氣的出口實施審查監管制度。乙烷是天然氣鑽井的副產品,也是製造塑料的關鍵成份。在過去十年的頁岩鑽井繁榮發展期間,乙烷產量飆升,並帶動了美國的石化行業復興。

據知情人士透露,曼欽參議員正在探討立法措施,要求液化天然氣等產品的出口商必須從商務部獲得許可證,並向美國外國投資委員會(Committee on Foreign Investment in the U.S.)提交供貨合同供審查。

據《華爾街日報》獲得的參議員們寫給「美國乙烷」公司的一封信中寫道:「雖然我們支持能源出口,但我們並不會以犧牲國家和經濟安全為代價來支持能源出口。」 「我們認為,我們必須採取行動,確保我們不會錯過機會,去保護國內製造商和消費者,使他們免受錯失良機和面對價格飆升的局面。」

「美國乙烷」公司首席執行官、新奧爾良原告律師約翰・希達林二世(John Houghtaling II)表示,他尚沒有收到參議員們的來信,並拒絕對此發表評論。但他為該公司的出口合同進行了辯護。

他說:「哪個天然氣生產國能夠對中國出口,這是一場競賽。」「我們的項目將為美國創造數千個就業機會,美國公司將建立、擁有和營運絕大多數美國的基礎設施。」

在過去十年中,鑽井技術的進步使美國從一個依賴石油和天然氣進口的國家轉變為能源產品的主要出口國。由於美國國內鑽探公司與石油輸出國組織歐佩克(Organization of the Petroleum Exporting Countries)之間的價格戰,美國今年夏季的原油出口達到了創紀錄水平。

與此同時,美國液化天然氣(Liquefied Natural Gas, LNG)的出貨量的增加導致了全球天然氣價格的暴跌。美國也已經成為全球最大的丙烷供應國。丙烷與天然氣一起生產,可以用作加熱、烹飪和運輸的燃料,以及用於製造化學品。

乙烷和丙烷一樣,是天然氣凝液(Natural Gas Liquid, NGL)的組成部份。美國的乙烷的出口量有所增加,但尚未達到丙烷的程度,部份原因是其在除了製造化學品之外,用途較少。與丙烷相比,乙烷更難以運輸到海外,而丙烷很容易進行裝瓶。通常,美國國內的乙烷價格都很低。上周在德克薩斯州蒙特貝爾維尤(Mont Belvieu)的主要交易中心,乙烷的價格低至每加侖16美分——鑽井者們不願意從開採的天然氣流中提取它,而是將其直接燃燒掉。

然而,飆升的乙烷產量推動了美國國內化學製造業的復甦。外國公司以及埃克森美孚(Exxon Mobil Corp.)和道瓊斯公司(Dow Inc.)等美國國內重量級企業近年來已花費數十億美元建設了將乙烷轉化為乙烯的設施,以供生產包括汽車零件、洗髮水瓶、食品包裝和化妝品等產品。#