一份新研究表示,終於探測到我們銀河系的最外圍的邊界,發現整個銀河系的半徑,是銀河系中心到我們太陽系距離的20倍。

說到銀河系,人們一般認為那個橄欖形的銀盤(galactic disk)圖,就是銀河系的範圍。我們太陽系就在銀盤的裏面,位於離銀河系中心約2.6萬光年的地方。1918年,美國天文學家沙普利(Harlow Shapley)提出太陽系應該位於銀河系的邊緣。時至今日,人們一般認為銀河系的半徑只有五萬多光年。

最近一份由日本東北大學(Tohoku University)的科學家引領的研究,極大地擴大了整個銀河系的範圍。他們使用先進的斯巴魯(Subaru)望遠鏡測量發現,完整的銀河系半徑為52萬光年,是銀河系中心到我們太陽系距離的20倍。

從這份新研究展示的示意圖來看,橄欖形的銀盤只不過是一個「內核」,在它的外圍還有很大範圍的一圈「星暈」。這份研究測得,星暈裏面大約有10億顆古老的恆星和150個球狀星團(globular cluster)。這些球狀星團裏面的恆星年齡高達120億年。

研究人員表示,銀河系星暈裏面這些古老的恆星和球狀星團,飽含著銀河系誕生和成長的秘密。

他們認為,銀河系初期範圍很大,後期才逐漸形成裏面較年輕的「內核」——銀盤。

研究人員還發現,與我們相鄰的仙女星系(Andromeda),星暈半徑至少達53.8萬光年。研究人員推測,星系形成初期小星系合併的情況導致各個星系的不同。#