6月24日,一種無毒、高效的新型太空燃料將搭乘SpaceX的獵鷹火箭,第一次在太空中進行測試。

美國太空總署(NASA)「綠色推進能源任務」(GPIM)設計的一個小體積、盒子形狀的飛行器,將於6月24日搭乘SpaceX的獵鷹重型火箭升空,首次在太空環境中測試新型的無毒液體推進劑。

現在多數火箭、太空船都在使用肼(hydrazine)作為燃料。肼是一種無色發煙的、具有腐蝕性和強還原性的液體化合物,有劇毒。

NASA新開發的這種推進劑是羥基硝酸銨燃料和氧化劑的混合物,希望將來可以作為肼的替代品。燃料的性能和成本都是重要的因素。

NASA的太空技術任務局(Space Technology Mission Directorate)的Steve Jurczyk說:「開發一種新技術來增加發射過程中工作人員和太空環境的安全度,且降低成本,這很重要。」

NASA介紹這種新燃料優越的特性包括:

效能高50%,能勝任更遠的太空任務;

密度高,節省貯藏空間;

凝固點低,飛船耗費用於保持燃料溫度使其不凝固的能量少;

無毒,對操作人員和環境相對安全,也讓操作簡單易行。

「它是無毒的,在各大學或其它一般情況下不適合進行燃料裝載操作的工作環境中都可以進行裝載操作,」NASA太空技術任務局技術展示負責人Dayna Ise說,「哦,用聯邦快遞(FedEX)都可以,它足夠安全可以用聯邦快遞四處運輸。」

GPIM已進展多年,總耗資6500萬美元。2013年通過了第一次推進實驗。本月的升空是又一個里程碑。

NASA一共規劃了四項任務一起隨獵鷹火箭於6月24日昇空,GPIM是其中一項。◇