生命和機器之間的界限是甚麼?問不同的人會有不同的答案。不過,大部份人認同新陳代謝、自我組合和繁衍是構成生命的三項基本元素。

康奈爾大學(Cornell University)的生物實驗室最近利用合成DNA造出了一種會不斷地進行自我重組、更替的一種材料,即擁有類似生命體的細胞和組織生長的新陳代謝機制。

這份近期發表在《科學.機械人》(Science Robotics)上的研究沒有宣稱他們造出的東西是「生命」,只是說這種材料具有如上列出的三項生命基本特徵。

這種材料也像生命體一樣,會吸收新能量、替代舊的組織。研究者把材料放在它所需的「營養」環境中,它就會朝著營養所在的方向「生長」,就像大腦神經元會朝著特定分子方向生長一樣。

同時,這種材料的尾端在一段時間後會「枯萎」死掉,從外面看起來這種材料就像「鼻涕蟲」那樣往一個方向移動著。目前這種「代謝」機制也只能維持幾代。

儘管研究者們沒有將其定義為生命體,但這份研究讓生命和機器之間的界限更加模糊了。◇