具爭議的卑詩省外國買家稅已進入法庭程序,該稅的合法性如何,很快就會在法庭上辯論。

2016年8月,卑詩省政府決定在溫哥華地區開徵15%的外國買家稅,當地房市隨即開始冷卻。政府徵收此稅的理由,是外國買家的湧入,使當地房價迅速升高,導致當地居民買不起房子。

不過,受到影響的外國買家認為,這外國買家稅是非法和歧視性的,已經有外國買家把卑詩省政府告上法庭。中國公民李靜(Jing Li,音譯)是該訴訟的原告。她在定居卑詩省本拿比之前,在薩斯喀徹溫大學獲得學位。根據法庭文件,她在蘭里(Langley)以56萬元購買了鎮屋,外國買家稅是8.3萬加元。

據《環球郵報》報導,今年6月25日開始,該訴訟的簡易程序裁決(summary trial)將持續一個星期;7月16日將繼續審訊。法官將判斷這外國買方稅是否合法。

意義重大

如果卑詩省政府敗訴,將可能導致巨大的開支。這是一個影響很大的訴訟,卑詩省已經徵收外國買家稅超過一年半時間,今年2月調升了稅率,還擴展了適用地域。

目前,法官被要求首先判斷該稅收的合法性,這樣做對所涉及的人來說,效率更高,也更省錢。

原告代表律師波拉叟(Luciana Brasil)解釋說,如果法官判定這稅收合法,這訴訟就結束了;如果判定它是非法的,就可以使原告方更好地理解其非法的原因,並決定下一步怎麼做。

波拉叟強調,即使法官判定這稅收合法,原告也會上訴。因為這案子非常大,也非常重要,原告和被告雙方都不會輕易放棄,這訴訟不但會去到上訴庭,還可能去到加拿大最高法院才能結案。

目前為止,從技術上說,李靜是隻身與卑詩省政府對簿公堂,但她確實代表了所有支付過外國買家稅的人,這訴訟有可能發展成集體訴訟。

告贏政府不易

據《環郵》報導,密切關注此案的房地產律師阿什(Ron Usher)說,原告想贏得此訴訟將很艱難,因為其它省份已經有限制外國買家的類似政策。比如愛德華王子島(PEI)幾十年來一直嚴格限制外國人購買該省物業,特別是沿海岸線的物業,即使對居住在外省的加拿大人也是如此。

愛德華王子島很早就開始擔心外國人購買該島物業,最近該省進一步收緊了這些規則。迄今為止,在法律上挑戰該省相關政策的案子都失敗了。

亞伯塔省、薩斯喀徹溫省、曼尼托巴省和魁北克省則限制外資擁有農業土地權。

阿什律師表示,卑詩省的這個案子可能會影響安省,因為安省去年4月也開始征收15%的國外買家稅。對於外國買家告卑詩省政府的個案發展,安省政府會非常感興趣;因為會涉及全國不同的地區,加拿大最高法院也會感興趣。

對阿什認為,訴訟的發展會持續很長時間,可能涉及10位法官。

專家證詞承認 外國買家稅效果

卑詩省政策實施外國買家稅的主要理由,是改善當地居民住房承擔力問題。原告方的專家證人大衛杜夫教授證詞的一部分,包括了2015年數名卑詩大學教授寫給省長辦公室的一封信,信中寫道:「我們懷疑房產稅的增加會明顯減緩外資流入溫哥華房市。但這會增加房屋空置的成本,同時提供資金去改善住房承擔力問題。」

西蒙弗雷澤大學(Simon Fraser University)商學院房地產金融專業的帕夫洛夫教授(Pavlov)教授在提交給省府的文件中說,在2016年夏季引入外國買家稅的前6週內,外國買家涉及了新建住宅項目的30%左右。

「外國投資直接增加了對房地產的需求。」帕夫洛夫教授總結道:「外國投資可能會誘使當地投資者和居民增加房地產投資,或者至少加快他們對房地產投資。由於大溫地區的房產供應受到限制,需求的增加導致更高的價格。」

專家預計,外國買家稅將削減大溫哥華地區住宅房地產市場的外國投資,並改善住房負擔能力。帕夫洛夫教授總結道:「對外國投資的理論考慮和關於該主題的先前經驗文獻,都支持這一結論。」◇