「所有受過教育的人都需要了解甚麼是病毒,以及如何應付病毒。」 ——彼得杜赫提(1996年諾貝爾醫學獎得主)

在漫長的歷史長河中,病毒同人類如影隨形,在人類歷史的重多轉捩點中起著至關重要的作用。在征戰雙方中,病毒感染了其中一方,卻沒有感染另一方,從而左右了戰爭的勝負。歷史上,病毒曾經幾次橫掃全球,從而在人類的地理、軍事、經濟、戰爭、宗教信仰等等方面產生重大的影響。

對於人類來說,病毒及無數的人類肉眼所不能見到的微生物仍然是一個巨大的謎,這些微生物來源於何處,在整個人類的生存環境中起著甚麼樣的作用,為甚麼在一定的周期,某種病毒就會造訪人類。迄今為止,病毒幾乎是人類的科學技術所能認識到的最微觀的致病因素,人類還有沒有發現更微觀的因素存在?

雖然人類通過科學手段戰勝了天花、黃熱、麻疹等曾經對人類造成巨大災難的病毒,但和病毒的戰爭並沒有結束。愛滋病毒、禽流感以及許多已經知名的和不知名的病毒,仍然對人類的生存安全造成極大威脅。而由於人類活動導致地球環境的急速變化,以及人類活動空間迅速擴張,人類所面臨的病毒的威脅甚至可能更加嚴重。

「僅僅是天花一種病毒,在二十世紀就導致3億人死亡。」世界頂級的病毒學家Michael Oldstone在他的《病毒、瘟疫和歷史》一書中表示,「這大約是這個世紀全部戰爭導致死亡的3倍。」在十六世紀和十七世紀,日本和緬甸的國王,歐洲多個國家的國王和皇后都死於天花。

十六世紀,數百萬西班牙人征服了擁有數千萬人口的中美洲阿茲特克和印加兩大印第安部落,其中天花病毒扮演了最重要的角色。

1801年,拿破崙派遣了2.5萬軍隊前往鎮壓殖民地海地的黑奴起義,正當法軍以優勢兵力勢如破竹般前進時,黃熱病在法軍中爆發,造成2.2萬法軍士兵死亡,連法軍統帥也沒能倖免,法軍只好撤退。由於受到黃熱病的打擊,法國從此無力維持在美洲的殖民地。1803年,拿破崙將遼闊的路易斯安娜以1,500萬美元賣給了美國,使美國的版圖一夜之間擴大了1倍。

西元三世紀初,曹操帶領人馬路經洛陽曾經寫下詩句:「白骨露於野,千里無雞鳴,生民百遺一,念之斷人腸。」這正是當時洛陽遭受重大瘟疫之後的寫照。

西元1918年,當人類在第一次世界大戰的戰場上激烈拚殺時,另一個殺手進入了主戰場。1918年3月18日,在美軍軍營裏,一位炊事兵出現了發燒、頭疼和肌肉酸痛的症狀,很快,更多的士兵出現了同樣的症狀,從而引發了西班牙流感在全球爆發,造成全球2,500萬人死亡。

病毒隨著歷史的潮流潮起潮落,天花、黃熱病、脊髓灰質炎漸漸的退出了歷史的主要舞台,新的病毒又粉墨登場。愛滋病毒成為威脅人類的第一大病毒,預計全球愛滋病毒的攜帶者已近1億人,至今仍沒有有效的藥物及防治性的疫苗。1997年第一宗禽流感在香港出現,造成了全球性的恐慌,一旦這種禽流感病毒變異到可以在人與人之間流傳,很可能會帶來不可想像的災難。2002年底,SARS病毒在中國南方出現,中國政府出於經濟利益的考慮,沒有即時公佈疫情,造成SARS在全球的流行。

世界衛生組織最近2年多次警告,新的禽流感病毒很可能肆虐全球,如果應付不當,數以百萬計的人將因此喪生。

禽流感 ——下一個巨型殺手?

禽流感是一種主要流行於雞群中的烈性傳染病,一旦爆發,往往會造成家禽的大量死亡。

禽流感潛伏期一般為3~5天。該病常突然爆發,流行初期的急性病雞病例可不出現任何症狀而突然死亡。

然而近年來禽流感的傳播已經跨越了原先的範圍,開始侵襲人類社會。香港在1997年發生禽流感,18人感染病毒,有6人死亡,當局捕殺上百萬隻家禽,避免疫情惡化。

人類感染禽流感病毒的主要途徑是接觸感染,即接觸到已感染禽流感病毒的禽類後,病毒通過呼吸道侵入感染者的臟器,從而造成嚴重的肺部感染。

自2007年初以來,禽流感疫情在亞、非、歐3洲爆發,中國衛生部2007年5月26日公佈1名19歲的軍人於5月14日因發燒咳嗽入院,後被證實染上H5N1禽流感病菌,但卻拒絕透露該軍人身份,或如何染上禽流感。國際社會已反覆對中國隱瞞疫情、拒絕透露詳情表示抗議。2006年,經過3年的隱瞞,中共當局才確定1名死於2003年的24歲軍人乃因染上禽流感而亡,至今拒絕提供病毒樣本。隱瞞病情是最嚴重的問題,因為只有全球疫情透明化,才能集中世界的醫學家研究病毒的屬性而研發疫苗。但若疫情不透明,使病毒在人體細胞內幾經突變,一爆發就不可收拾。

香港長沙灣家禽批發市場發現一隻死雞感染了H5N1高致病性禽流感病毒,當局21日開始撲殺市場內的17,000隻家禽。(Getty Images)
香港長沙灣家禽批發市場發現一隻死雞感染了H5N1高致病性禽流感病毒,當局21日開始撲殺市場內的17,000隻家禽。(Getty Images)

香港大學微生物學家佩里斯在2002年12月發表的一份研究中說,禽流感甲型病毒之所以這麼致命,是因為人在遭到這種病毒的侵襲後,免疫系統會產生幾乎是自殺性的反應。隨著病毒越來越多地複製,身體會釋放更多的細胞活素。這種小蛋白質會刺激免疫系統的反應,從而導致更嚴重的發炎。佩里斯的研究說,隨著病毒的繁殖,血液中充滿了大量細胞活素,引起身體組織大面積的自我傷害。

令人們尤其擔心的是,如果禽流感甲型病毒和另一種流感病毒交叉,就會產生出一種可以在人與人之間通過空氣傳染的病毒。世界衛生組織發言人考丁利表示,如果禽流感甲型病毒附著於常見的人類流感病毒,如果這種新變種的病毒可以有效地傳染的話,那麼就有可能會引起世界範圍的破壞。世界衛生組織說,如果隨著時間的推移,更多的人受到感染,那麼人感染的可能性也就越大,因為人類流感病毒和禽流感病毒可以混合成為一種新的、具備足夠人類基因、能容易在人之間傳染的流感病毒變種。

只差一步?

根據世界衛生組織的資料,世界範圍的流感每100年平均發生3~4次。在二十世紀,最大的流感發生在1918~1919年期間,估計在世界範圍內導致4千萬~5千萬人死亡。1957~1958年間以及1968~1969年間又發生過2次大流感。專家們都一致認為,再一次的大流感是不可避免的,很可能很快就會發生。

據英國醫學雜誌《柳葉刀》(The Lancet)2007年12月22日公佈最新研究報告指出,如果現在爆發全球性的流感疫情,1年內喪生人數將多達6,200萬人。

聯合國糧食及農業組織(The Food and Agriculture Organization of the United Nations,簡稱FAO)發佈的一份聲明,呼籲進一步追蹤以及採取更多的措施來控制疫情的蔓延。2007年12月以來已有報告稱禽流感開始蔓延,多數家禽感染了致命的H5N1病毒,從而更增加了疫情緊張程度。

FAO首席獸醫官Joseph Domenech說,儘管全球控制禽流感病毒取得了長足的進步,但這一危機遠未消除。他說在印尼,孟加拉和埃及疫情特別嚴重,儘管採取了控制措施但病毒仍已蔓延。

一些國家和地區的政府考慮到禽流感疫情對經濟的巨大衝擊,會封鎖和隱瞞本國發生禽流感的狀況,但是這種對疫情的隱瞞常常會造成防疫不力,促成疫情進一步擴大。2004年底泰國總理塔克辛欽那瓦就因為其政府隱瞞禽流感疫情的行為向世界公開道歉。

H5N1型禽流感,被稱為至今發現的毒性最大的病毒之一。就目前的數據看,人類感染這種病毒導致的死亡率達到50%到60%。如果考慮到許多非致命感染可能並未被統計在內的因素,實際的致死比例應該大大降低,但仍然是一種極為可怕的傳染疾病。

禽流感病毒最初只在禽類間傳播,病毒發生突變後已經可以感染人類。病毒通常每6~7天發生一次突變,許多科學家認為,這種病毒發展為可以人傳人的突變只是時間問題。因此他們稱H5N1型禽流感發生類似1918年那樣造成數以百萬人死亡的大爆發,可能是「只差一步」!

認識禽流感

根據核蛋白的抗原性分類,禽流感病毒屬甲型流感病毒,甲型流感病毒是根據位於其包膜上的血凝素及神經氨酸酶的抗原性分為若干亞型,血凝素(H)有15個亞型;神經氨酸酶(N)有9個亞型。所有的這些亞型都可以感染鳥,在禽類中高致病性的屬於H5、H7亞型。典型的雞禽流感病毒是H7N7;造成1983年、1984年在美國東部大流行的是H5N2;1999年,香港出現過H9N2型禽流感的人類感染;2003年,荷蘭出現過H7N7型禽流感的人類感染;2004年東南亞地區出現的人類感染是H5N1型,1997年發現的H5N1型毒株被認定是當時流行性感冒的病源;2006年1月,美國出現H3N2;2011年12月13日~20日,在香港陸續發現被感染的禽類,且導致接觸的人感染。2013年3月4日,中國大陸發現首宗人類感染H7N9病例;2014年11月30日,荷蘭的一座養雞場爆發高致病性H5N8禽流感;2017年2月16日,中華民國行政院農委會宣佈,17日凌晨零時起至2月24日上午零時止,全國家禽禁運禁宰7天,防止H5N6禽流感疫情蔓延。◇

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