美國太空總署(NASA)已完成世界最大、最昂貴的詹姆斯.韋伯太空望遠鏡(JWST)的建造,將取代著名的哈勃望遠鏡(HST)觀測更多天文現象。如果通過性能測試,JWST預計2018年10月進入地球背對太陽後方150萬公里處的飛行軌道並投入使用。

JWST的建造設計可追溯至1996年,經過20年時間完成全部建造,耗資88億美元。因項目超支等種種原因,其發射升空時間從原定的2011年推遲至2018年。NASA還將對JWST進行最後測試,確保它能在太空環境下發揮強大觀測能力。

JWST的圓形主反射鏡直徑6.5米,由18塊六角形鏡片組成。鏡片表面鍍有5層金,每層厚度僅為頭髮直徑的千分之一。這些鏡片在發射升空過程中折疊組裝,進入太空後才會慢慢展開,變成正常觀測狀態的形狀。相對來講,已在太空26年的哈勃的口徑只有2.4米。

投入使用後,JWST將成為體積最大、性能最強的太空望遠鏡,科學家希望用其紅外線設備探索深太空中更古老、更原始的天體。NASA稱新一代太空望遠鏡能蒐集HST的7倍光線量,可用於觀測太陽系外行星,尋找水存在的信息。

NASA將在未來數月測試在拍擊、震動及顛簸搖晃中的JWST鏡面變化情況,驗證其是否具有在太空中正常工作的性能。JWST項目負責人瑞瓦.凱基庫亞表示,最後測試「僅是檢驗望遠鏡的整個鏡片,我們要在實驗前後使用同樣儀器進行測量,這樣能顯示光學系統是否出現變化或損壞」。◇