人體存在生理時鐘(也稱為晝夜節律)來決定我們嗜睡或清醒的周期。大多數人認為這個生理時鐘在大腦,其實各個器官也有各自的生理時鐘。

西方科學家已經研究出,人體除了由大腦主導的生理時鐘(chronobiology,生物鐘學)之外,體內的器官也有各自的生理時鐘。

人體主要的生理時鐘是在腦部深處的下丘腦(hypothalamus)中,大致在眼睛後面,稱為視交叉上核(Suprachiasmatic Nucleus,SCN),它控制、調節體內許多生理活動的運作時間。這個時鐘由早上的日光刺激眼睛後部來設定。

SCN接收到訊息後釋放激素,釋放皮質醇和腎上腺素時,即加速體內運行,促進甦醒;如為褪黑激素時,則降低體內運行,準備睡覺。SCN也支配其它器官的時鐘,告訴他們何時開始活動。

牛津大學晝夜神經學教授Russell Foster說:「SCN發出指令讓那些器官工作,並在同一時間內釋放激素、消化食物和釋放血液中的能量,還要確保這些處理步驟的順序正確。」

古代主張 「依時辰」保護臟腑

古代中醫早知身體的運行機制,主張順應不同的時辰來保護相對的臟腑,配合臟腑的運行來治相關的疾病。近代西方科學家也發現了從肝臟到皮膚的時鐘,同時發現生理時鐘對人很重要。在醫學方面已經確定,服藥時間對藥效影響甚大。在化療中,若依節律給病人服用細胞抑制劑,藥物的濃度就可以降低很多。

「校正」生理時鐘 有助恢復健康

晝夜節律(Circadian Rhythm)為接近24小時的節律,如人類睡眠和甦醒、植物的葉運動等。人類的晝夜節律其實每天都需要一次新的「校正」,但科技的發達使「日出而作,日入而息」的規律被打亂,後果可能是失眠、飲食失調、精力不足或深度抑鬱症。

世界頂尖生物鐘學專家之一的Satchidananda Panda教授說:「生物鐘幾乎調節我們每一方面的健康和保健。」

我們的生理時鐘會被不規律的睡眠習慣,及不定時用餐打亂。固定的睡眠及吃飯時間,可以保持一個健康的生理時鐘,同時預防疾病,如糖尿病和肥胖。足見晝夜節律(定時起床和睡覺)非常重要。這也是周末補眠,反而愈睡愈累的原因。

越來越多研究顯示,混亂的生理時鐘容易讓人罹患肥胖、糖尿病、抑鬱及其它疾病。把體內各生理時鐘重新正常化,有助於身體恢復健康。

省錢保養術 從掌握生理時鐘做起

我們日常出現的狀態,都與我們人體內在的生理時鐘息息相關。例如你背部受傷,並發現在早晨更糟,這可能是因為脊柱時鐘的關係。根據8月份發表在《實驗生物學》雜誌的一項新研究,發現椎間盤細胞有自己的時鐘,它們(在SCN指令下)在我們睡覺時會製造隱色素(cryptochrome)蛋白質,減緩了椎間盤炎症狀。早上就不再產生隱色素蛋白,所以僵硬和疼痛又回來了。這也說明良好的睡眠可以幫助減輕背部疼痛。

1、早晨的皮膚看起來最好?

專家還發現,我們的皮膚在早晨有更多自然光澤,是因為皮膚和頭髮存在很明顯的晝夜節律,其修復機制在夜晚更有效。

當人們在深度睡眠時,生長激素脫氫表雄酮(dehydroepiandrosterone,DHEA,由腎上腺產生)引發皮膚細胞開始自我複製。這意味著讓癌症患者在晚上化療,可以減少患者的皮膚或頭髮損傷。

2、夜間進食易導致肥胖?

由於SCN等因素的影響,當你睡覺時,你的消化系統也睡覺了。因為沒有食物進入人體,胃酸缺乏,肝臟從白天的燃燒糖供給能量,轉變成燃燒白天儲存的脂肪來供給能量。

但是,如果在接近就寢時間進食,會打亂消化系統作息,肝臟被迫轉換成白天運作模式,將燃燒脂肪轉變成儲存脂肪,這樣會導致體重增加。

Panda教授說,這意味著吃消夜的壞處更甚。根據美國楊百翰大學2013年的研究,避免晚上7點至早上6點之間進食,可以幫助人們幾乎兩星期減一磅(0.45公斤)。所以不想長胖的人,最好不要在深夜進食。

3、入夜後 對病毒的抵抗力減弱?

《美國國家科學院院刊》在8月份發表的一項研究顯示,感染皰疹病毒的小老鼠在日出時治療的效果較晚上高10倍。這是因為免疫系統也有它的生理時鐘。

人體的細胞就像一個微型工廠,傍晚時,細胞工廠快下班了,病毒此時攻擊細胞,細胞因資源不足,無法反擊;在早晨,細胞具備一切資源,若遭攻擊,能有效反擊。這意味著,服用抗病毒的藥物在早上最有效,但確實的效用需要更多的研究。

4、夜間哮喘發作的機會高?

腎上腺素和腎上腺皮質醇都是腎上腺分泌的激素。夜間,2種分泌的激素下降至適合睡覺的水平,同時收縮氣管,導致哮喘經常在夜間發作。皮質醇水平下降也導致身體免疫和抗炎能力降低。

醫學研究更發現,哮喘症狀在晚上10點至早上7點之間較糟糕,而凌晨2點到4點之間達到高峰。因此專家建議,治療哮喘這種免疫性過敏症,晚上睡前服藥應有較佳的效果。◇