哈勃望遠鏡捕捉到迄今最清晰的彗星解體天文景像,碎片綿延4,800公里,長度幾近美國從東到西的跨度。科學家表示,至今還不清楚彗星解體的原因。

美國太空總署(NASA)的哈勃望遠鏡觀測項目日前發佈今年1月拍攝的彗星崩毀景象。彗星碎片在太空中形成一條綿延4,800公里長的彗尾。這顆該彗星名為「池谷.村上」,編號332P,估計年齡有45億個地球年,距地球超過1億公里。

池谷.村上彗星因突然變亮而在2010年11月被日本業餘天文愛好者池谷薰和村上茂樹發現。哈勃望遠鏡觀察到,池谷.村上彗星分成25大塊結構,每塊僅一棟建築物大小,各自以成人步行的速度分離。這些大塊結構的周圍還分佈著崩解後的冰塵埃碎片。

科學家分析哈勃望遠鏡當時連續3天的觀測數據,推測該彗星2015年10~12月間在火星軌道位置時,其星核開始裂解。領導研究的加州州立大學洛杉磯分校天文學家大衛.傑維特說:「哈勃望遠鏡的極佳解析度不僅為我們顯示體積微小、亮度很弱的碎片,而且呈現它們每天的變化。」

科學家推測,彗星在飛向太陽的軌道上將分裂為更多碎片,直到某日完全消失。傑維特說:「我們知道彗星解體的現象,但不知道解體的原因或過程。因為彗星的解體速度很快,而且事先毫無徵兆,所以我們沒有機會獲得有用的數據。」有關研究報告發表在《天體物理雜誌通訊》上。◇