美國太空總署重返月球計劃一波三折。執筆之際,原定是2022年9月4日的阿耳忒彌斯一號火箭發射第二度推遲,據説原因是氫氣輸送管漏氣所致。

即使太空總署技術人員緊急搶修,也趕不及9月5日下一個發射窗口。

所謂「發射窗口」是指各項因素,包括天氣、地球和月球的相對位置、軌道力學等要配合。相信下一個發射窗口要等到10月初。

阿耳忒彌斯(Artemis)是羅馬神話中的月亮女神。這支火箭是人類有史以來最強力的「太空發射系統」(Space Launch System,簡稱SLS)重型運載火箭。

它以「月亮女神」命名,當然是美國重啟登月計劃的重要標誌。由60年代開始,太陽神登月計劃是領先全球的美國太空科技和綜合國力的彰顯。

即使在2022年,蘇聯已經瓦解,美蘇太空競賽不復存在,但這項造價昂貴的發射工程仍有巨大的政治意義,不容有失。在最後關頭推遲發射是一個理智的決定。

今次美國重啟登月計劃所為何事?美國上一次探月是1972年12月載人的太陽神十七號。當時創下人類在月球停留最長時間:74小時59分鐘38秒。

事隔半世紀,美國重啟登月計劃當然會打破這個紀錄。不過,其實今次美國的野心更大:要在2025年用阿耳忒彌斯三號火箭運送美國太空人(據説會是女性和有色人種),再次踏足月球之餘,更會在月球建立基地。

無可否認,如果成功的話,這將會是人類邁向太空旅行的一個里程碑。奇怪的是,美國政府並沒有像70年代般大肆宣傳登月計劃的政治意義。

重啟登月計劃當然有它的戰略意義。首先,登月計劃是為2033年美國太空總署派人登陸火星鋪路;第二,雖然美蘇太空競賽已經結束,但其實美國有另一個潛在對手。

事實上,本欄之前引述過美國太空總署負責人納爾遜(Bill Nelson)指控中國偷竊機密高科技之餘,更批評中國「有意獨佔月球」。

無論這些指控有沒有根據,很明顯,意識形態不同的國家,很難在太空探索中合作,因為探索背後有重大的軍事意義。

美國要在月球建立基地,選址是在月球南極。太空總署經過長期研究,發現月球南極是「恆久陽光不會觸及的地帶」(Permanent Shadowed Regions),有利太空人建立基地。

月球不像地球有大氣層保護,日夜温差很大,輻射更會影響太空人的健康。在它的南極建立基地,上述情況可以避免。

此外,月球兩極可能有冰。如果屬實的話,更可能就地取「水」。美國太空總署希望,如果符合所有有利因素,駐守基地的太空人可以卸下太空衣,在基地停留至少兩星期。

假如美國成功建立人類第一個月球基地,那麼月球背面是否真正存在外星人的太空艦隊,答案就會揭曉。◇