詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)透過宇宙塵埃,在遙遠的太空中捕捉到一個罕見星系的驚人圖像。

美國太空總署(NASA)2022年8月2日公布的這張由韋伯望遠鏡捕捉到的圖片顯示,在距離地球5億光年的遙遠太空有一個龐大的「車輪星系」(Cartwheel galaxy)。

NASA說,這個環形星系是由一個大大的螺旋星系和一個小星系激烈碰撞而成。

當星系發生碰撞時,它們的形狀和結構都會發生變化。在這個酷似車輪的星系中,一個五顏六色的外環環繞著一個更加明亮的內環,正如韋伯圖片中所描述的那樣,這兩個環都從碰撞的中心向外擴張。

這些特徵是科學家們將車輪星系歸類為環狀星系的原因,這比螺旋星系要罕見得多。圖像中揭示了車輪星系內富含碳氫化合物和其它化學物質的區域,以及矽酸鹽塵埃,就像地球上的大部份塵埃一樣。這些區域形成了一系列螺旋狀的輻條,基本上形成了星系的骨架。

由於韋伯望遠鏡的觀察能力,天文學家對這個複雜星系內的單個恆星和恆星形成,以及星系中心的黑洞有了新的認識。

新的圖像揭示了有關該星系如何在數十億年中發生演變更多的情況。圖像顯示,在明亮的內環熱塵中,巨大的年輕恆星群正在形成。

與此同時,外環已經膨脹了4.4億年,它是恆星形成和(以超新星爆炸的形式)死亡發生的地方。隨著環體向外擴張,它與氣體發生碰撞,從而引發了更多恆星形成。同時,兩個小的伴生星系也出現在圖像中。

哈勃太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)和其它觀測站已經研究過車輪星系,但是厚厚的塵埃讓這個罕見的星系越發神秘。韋伯是一個紅外望遠鏡,能觀察人眼看不到的光線,這就是為甚麼它能夠捕捉到其它儀器無法捕捉的最新信息。

新公布的圖像是由韋伯望遠鏡的近紅外相機和中紅外儀器收集的數據合成,它捕捉到了車輪信息繼續緩慢演變的瞬間定格。車輪中的這些輻條在之前2018 年發布的哈勃望遠鏡的觀測中很明顯,但在韋伯的這張圖片中,它們變得更加突出。

雖然韋伯望遠鏡目前提供的只是該星系當前狀態的快照,但它也提供了關於這個星系在過去發生了甚麼以及它在未來將如何演變的洞察力。

韋伯望遠鏡於7月12日正式開始科學運作。當天,NASA公布其首批圖像。根據NASA的說法,未來幾周將公布更多圖像。◇