荷蘭晶片設備製造商、光刻機巨頭阿斯麥公司(ASML Holding)行政總裁1月19日表示,該公司仍未獲得許可,將其任何最先進的光刻機運往中國,這些機器是製造先進電腦晶片的必要設備。分析指出,沒有ASML的先進晶片機,中共難以在國內生產先進晶片。

在美國政府的施壓下,荷蘭政府暫停向ASML發放出口先進光刻機的許可證,這些機器被認為是可用於軍事目的的「雙重用途」產品。

中共難複製頂級光刻技術

據路透社1月19日報道,ASML行政總裁溫尼克(Peter Wennink)表示,中國可以去試,但他不認為中國可能獨立複製頂級光刻技術,因為ASML依靠的是「不懈的創新」以及整合來自非中國供應商提供的組件。他說,中國供應商無法提供這些組件。

ASML在光刻機市場幾乎佔據壟斷地位。該機器對製造先進的微處理器至關重要。這種獨一無二的180噸的機器被英特爾、南韓的三星電子和蘋果公司供應商台積電等公司所使用,製造各個領域——從尖端智能手機和5G蜂窩設備到用於人工智能的電腦所需的高端晶片。

《華爾街日報》在2021年7月的一篇報道中也披露了中共難以獲得先進晶片機的問題。報道說,中共想要為國內晶片製造商提供價值1.5億美元的機器,使得智能手機巨頭華為和其它中國科技公司可以減少對外國供應商的依賴。但ASML因為沒有從荷蘭政府獲得許可證,連一台機器也沒有提供。

據美國官員表示,拜登政府出於國家安全考慮,要求荷蘭政府限制銷售。這一立場是前總統特朗普政策的延續,特朗普政府首先確定了ASML光刻機的戰略價值,並聯絡了荷蘭官員。

ASML可以向中國出口稍微老舊的技術。2021年,ASML約22億美元或16%的銷售額來自中國。但《華爾街日報》說,分析師們認為,如果沒有ASML最先進的機器,中國的晶片製造商就無法製造出領先的晶片,直到國產工具趕上為止。據估計,中共還需至少10年時間才能達到ASML的技術水平。

光刻技術是晶片製造商的核心所在,光刻相當於用光在矽晶圓上描摹網格狀的繪線,然後將這些線條蝕刻掉。刻蝕後留下的矽方塊成為晶體管。

一塊晶片上的晶體管數量越多,這塊晶片的功率就越強大。在晶片上刻蝕更多晶體管的最佳方法之一是將線刻得更細。這項技術正是ASML的專長。ASML的光刻機能夠刻蝕出當今世界上最細的線條。

佳能(Canon Inc., CAJ)和尼康(Nikon Corp.)等競爭者只能生產老一代的晶片製造工具。英特爾、三星電子和台積電認識到該技術在推動計算能力上的關鍵作用後,於2012年入股ASML。

2020年5月,美國商務部修改「外國直接產品規則」(Foreign Direct Product Rule),規定在未獲得美政府許可的情況下,禁止晶片製造商向華為出售使用美國技術和設備生產的晶片。這一禁令實際上幾乎涵蓋了全球所有高端晶片製造商,包括台積電在內。◇