9月21日晚6時,香港民主活動家、《蘋果日報》創辦人黎智英(Jimmy Lai)榮獲美國國家憲法中心(National Constitution Center)授予的第33屆「自由勳章」獎(Liberty Medal),表彰他在行使言論自由、和平抗爭等基本權利方面的勇氣和付出。黎智英成為首位獲此殊榮的華裔國際自由戰士。

因為受疫情影響,今年的頒獎儀式在網上直播舉行。國家憲法中心主席兼行政總裁羅森(Jeffrey Rosen)在頒獎典禮影片上讚揚黎智英是「自由英雄」,他說:「你犧牲了自己的自由和福祉,以幫助確保他人獲得自由的祝福。你拒絕接受『批評政府能被當作煽動罪而被懲罰』的想法,激勵其他人繼續為香港的自由而戰。」

國家憲法中心表示,黎智英是香港民主運動最傑出的支持者之一。他的媒體公司壹傳媒(Next Digital)創辦了《蘋果日報》,這是一份廣為流傳、經常批評港府和中共的報紙。《蘋果日報》於2021年6月在香港警方的突擊搜查後關閉。

該中心表示,黎智英因參與2019年的香港民主抗議活動,於2020年8月被指控違反香港新的《國安法》而以「煽動罪」被捕。他現在被控「參與並組織非法抗議」而被判刑20個月,還面臨著被控其它六項罪名,包括「勾結外國勢力」、「煽動非法抗議」等。根據新《國安法》,如果其中三項罪名成立就能判終身監禁。

因黎智英還在坐牢,前香港和澳門總領事坎寧安(James B. Cunningham)大使,代表黎智英接受自由勳章獎。「黎先生希望我指出:他本人並不重要,重要的是他所代表的價值觀,以及香港和中國其它地方的人們為推進這些價值觀而進行的抗爭。」

坎寧安大使說,「對我們許多人來說,法治以及思想、教育、言論和財產自由在北京的授意下在香港被撲滅,這是一個悲劇。這已不是我在那裏擔任美國總領事時所認識和欽佩的香港。」坎寧安大使於2005年至2008年在香港和澳門擔任美國總領事。

坎寧安大使感謝國家憲法中心給黎智英頒發的自由勳章,表彰黎智英對自由的承諾,以及他為捍衛自由而付出的代價。他佩服黎智英「冒著巨大的個人危險」來保衛香港自由所做出的一切,坎寧安說,黎智英曾說,這是他命中註定的角色,他的角色就是為自由而戰。

坎寧安大使盼望黎智英能早日獲釋、重見自由。他說:「自去年12月以來,黎先生受到特別關注。他因參加支持民主的和平集會而被判刑,根據《國家安全法》不得保釋。而香港當局在沒有任何類似於正當程序的情況下沒收了他的生意和財產。他的罪狀是因為作為一個成功的香港媒體人面對日益嚴重的鎮壓,捍衛言論自由,捍衛自由和民主的價值。」

《費城問詢報》外交事務專欄作家魯賓(Trudy Rubin)在頒獎典禮的影片中表示:「黎智英是唯一有膽量站出來公開支持民主運動的香港大商人。」她在2019年11月採訪了黎智英,當時正值香港學生抗議活動的高峰期,黎智英的報紙站在了推動言論自由的最前沿。黎智英在1989年天安門大屠殺之後越來越關注人權問題,他於1995年創辦了《蘋果日報》。

「我記得我只是被他的膽量所震撼。他並不比其他人更清楚將會發生甚麼。但他願意為香港和該地區的民主而奮不顧身。北京的中國政府因此而憎恨他。他們認為他是和平示威活動背後的黑手。」

魯賓說,「他不是一個試圖顛覆北京政府的革命者,他是在為言論自由而戰,為香港民主人士言論自由而戰,以及為了人們主宰自身的權利而戰。」

魯賓擔憂香港的自由已不復存在:「儘管他們(香港)享有50年的一國兩制,但他們與中國大陸沒有甚麼不同,而且他們也不會受到那麼大的區別對待。」

另一枚自由勳章的得獎者、沙特阿拉伯最著名的婦女權利活動家之一哈特魯爾(Loujain al-Hathloul),因領導沙特阿拉伯婦女開車駕駛合法化運動而被關押在沙特監獄將近三年。她於2021年2月被釋放,但仍被限制很多自由。她的姊妹哈特魯爾(Lina al-Hathloul)代她接受了自由勳章。

「今天的儀式不是一個普通的自由勳章頒發儀式。我們的兩位獲獎者無法親自到場領獎。」羅森在頒獎時說,「雖然哈特魯爾女士在2月份獲釋,但仍然受到沙特政府的軟禁。黎先生還在香港坐牢。他們的缺席有力地提醒我們:他們兩人都為爭取自由作出了巨大的個人犧牲。」

國家憲法中心自由勳章獎於1988年美國慶祝立憲200周年之際設立,每年頒發給具有勇氣和信念、為世界各地民眾努力爭取自由的人。

以前的獲獎者包括美國前總統小布殊、克林頓、卡特、南非前總統曼德拉、英國前首相貝理雅、西藏第十四世達賴喇嘛,還有戈巴卓夫、安南、拳王阿里等。其中有7名自由勳章獎獲得者也獲得了諾貝爾和平獎。在過去頒發的32枚自由勳章中,有15枚頒發給美國以外的個人。#

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