美國維珍銀河公司(Virgin Galactic)於周六(5月22日)完成了載人太空船的第三次太空飛行,然後安全返回地球。該公司今年還將有三次太空飛行。

據美國科技媒體網站The Verge報道,維珍銀河的雙殼體母艦VMS Eve攜帶較小的宇宙飛船VSS Unity,於美國東部時間上午10:35從新墨西哥州的美國太空港(Spaceport America)起飛,開啟了一個多小時的旅程。

約10分鐘後,VSS Unity切換到了自己的航空電子和控制系統電池電源上,執行了系統和飛行檢查,並為火箭發動做好了準備。

從VMS Eve分離後,VSS Unity達到了3馬赫(Mach)的速度,並到達太空55.45英里的高度。它在美國東部時間上午11:30到達最高點,轉了一圈,然後滑回地球大氣層,於美國東部時間上午11:43降落在開始飛行的同一美國跑道上。

「今天的飛行展示了我們航天系統固有的優雅性和安全性,同時標誌著維珍銀河和新墨西哥州在人類太空飛行中邁出了重要的一步,」維珍銀河行政總裁邁克爾·科格拉齊爾(Michael Colglazier)在周六發表的聲明中說,「我們將立即開始處理從這次成功試飛中獲得的數據,我們期待在下一個計劃上分享信息。」

周六的飛行還為美國太空總署(NASA)的「飛行機會」(Flight Opportunities)項目承載了有效載荷。

這是維珍銀河朝太空旅行計劃目標邁出的最新一步,也是其有史以來第三次完成的太空飛行。前兩次飛行分別於2018年末和2019年初在加利福尼亞州進行。其中2018年12月完成的首次成功飛行,衝到了51.4英里的高度。維珍銀河公司後來將其業務轉移到新墨西哥州的美國太空港,計劃在那裏進行所有的商業旅遊飛行。

該公司的目標是為乘客提供商業太空之遊,迄今已有約600人預訂了機票,票價約為25萬美元。VSS Unity最多可搭載六名乘客和兩名飛行員。

維珍銀河公司5月10日表示,他們今年計劃進行四次太空旅行。下一次飛行預計將有兩名飛行員和四名維珍銀河公司的僱員作為乘客,第三趟航班將安排維珍航空公司的創始人理查德·布蘭森(Richard Branson)升入太空。第四航班計劃成為意大利空軍(Italian Air Force)的商業航班,這趟飛行將可賺入200萬美元。

周六的飛行是美國聯邦航空管理局(FAA)許可的第400個商業太空發射。未來Unity航班的日期仍待公佈。#

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