神秘天體奧陌陌(Oumuamua)闖入太陽系被天文學家發現的時候,它是古怪的長條狀形似雪茄。新研究顯示,它很可能是一大塊氮氣冰,在飛掠太陽的過程被炙烤氣化了一部份, 現在已經成為「煎餅」形狀飛出了太陽系。

美國太空總署(NASA)位於夏威夷的Pan-STARRS1 望遠鏡最早在2017 年發現了這個天體,不知道它的來源,只知道它來自遙遠的外星系,以每小時44 公里的速度飛入太陽系。「奧陌陌」在夏威夷原住民的語言中是「第一位來自遠方的信使」之意。

今年3 月16 日, 兩份發表於《地球物理研究: 行星》(JGRPlanets)期刊的研究,都認為這個天體可能是從外星系裏一顆類似冥王星這樣的行星上掉下來的一大塊氮氣冰,即結晶狀態的氮氣。

這是關於奧陌陌的「身世之謎」的第二種理論猜測。去年發表的一份研究則認為它是一顆岩石行星被它的宿主恆星撕裂掉下來的一塊大石頭。

沒有參與這項研究的天文學家華盛頓卡內基研究所(CarnegieInstitution of Washington) 的謝潑德(Scott Sheppard)告訴科學新聞(Science News):「當我開始閱讀( 新研究)的時候,我心存疑惑,但是,它的確解釋了很多必要的事實,它絕對有可能是從一個冰冷的矮行星上掉下來的一塊。」

奧陌陌闖入太陽系的時候,吸引了世界上很多望遠鏡的注意力,發現了它好幾個奇怪的特徵。這包括,沒有彗尾一樣的結構、古怪的長條狀——長度是其高度的10倍、類似太陽系外圍天體一樣偏紅的顏色。觀測數據顯示,它可能已經在太陽系附近遊走數千萬年的時間才闖入太陽系,從水星和太陽之間經過。

這項新研究認為,奧陌陌其實應該是一塊氮氣冰。他們分析了氫氣、氮氣和氧氣構成的冰晶成份在那樣的條件下可能出現的行為,最後認為它最可能是氮氣冰。研究者之一亞利桑那州立大學(ArizonaState University)的天體物理學家傑克遜(Alan Jackson) 告訴space.com:「氮氣最難被當時的望遠鏡發現,所以奧陌陌很可能也有一條彗尾的結構,只是沒有觀測到罷了。」

研究顯示這種氮氣冰有很合理的來源。就像我們銀河系外圍的天體,冥王星和海王星的衛星特裏頓(Triton,也叫海衛一),都被氮氣冰覆蓋著。研究推測,在一個距離太陽系很遙遠的另一個恆星系內,這樣的行星天體發生碰撞,掉下一塊氮氣冰,直到它闖入我們太陽系。

研究還認為,奧陌陌從太陽附近經過後一部份被氣化,已經成了扁平的「煎餅」形狀,更輕的質量加上太陽的助力使得它加速衝出太陽系。

現在,奧陌陌已經在很遠地方難以進行觀測,而且也不大可能再回來。在它短暫的訪問期間,給天文學家留下了豐富的資料,為探察未來更多類似的外星系來客提供珍貴的線索。

研究者之一德施(StevenDesch)告訴space.com:「奧陌陌為天文學家帶來了很多驚喜,一想到我們看到的很可能是某一顆系外行星上掉下來的碎片,這真令人激動。◇