英國太空局正在和知名的航空發動機廠商勞斯萊斯(Rolls-Royce)合作,研究核動力飛船引擎。如果成功,飛往火星的時間只需現在飛船的一半。

這個項目希望使用核動力引擎讓太空人在三四個月內即可抵達火星。核動力飛船的速度可以達到現在使用化合物燃料飛船引擎的兩倍。研究組預計這是一個在未來五至十年可以實現的目標,將大幅提升人類探索太空的能力。

英國政府宣佈了這個項目的成立,稱其將為「太空旅行帶來革命性變化」。項目組由行星學家、核動力專家等來自多個領域的專家組成,研發利用原子核分裂釋放的大量能量,作為動力的飛船引擎。

勞斯萊斯為英國王家海軍提供核動力潛水艇技術,已經有60年左右的歷史。這家公司也在考慮在地面建造幾個小型的核動力反應裝置,為英國電力提供後備支持。

這不是第一個考慮建造核動力太空飛船的計計劃。早在上世紀五六十年代,美國就在內華達州的沙漠裏面測試核動力飛船,那個項目在1971年被取消。

近幾十年來,美國還有幾個太空核動力研發項目在進行。去年,美國政府宣佈了一個新的政策綱要推動美國太空總署(NASA)的核能發展。#