三十多億觀眾一起,阿特‧湯普森(Art Thompson)在新墨西哥州一間擠滿人的控制室裏,緊張地注視著顯示器,他越來越緊張,奧地利冒險家菲利克斯‧鮑姆加特納(Felix Baumgartner)即將從離地球表面128,560呎 (24.5英里)高的太空艙中躍出。

2012年10月14日,鮑姆加特納從太空艙跳下來50秒後,突破了音障,時速達到843.6英里(馬赫數1.25,相當於音速的1.25倍),打破了美國退役空軍上校喬‧基廷格(Joe Kittinger) 1960年8月16日創造的最高自由落體、最大載人氣球 (3,000萬立方呎)和載人氣球最高飛行紀錄。

2012年10月14日,奧地利跳傘運動員菲利克斯‧鮑姆加特納在走下「紅牛Stratos」太空艙之前說:「我要回家了」。阿特‧湯普森擔任「紅牛Stratos」的技術項目總監。(阿特‧湯普森提供)
2012年10月14日,奧地利跳傘運動員菲利克斯‧鮑姆加特納在走下「紅牛Stratos」太空艙之前說:「我要回家了」。阿特‧湯普森擔任「紅牛Stratos」的技術項目總監。(阿特‧湯普森提供)

現年64歲的湯普森是Sage Cheshire和A2ZFX公司的一員,他是一位不拘一格的天才,在大量的項目背後,他的項目組合非常多樣化。他負責「紅牛Stratos」壓力艙的設計、工程和建造,以及生命支持系統、技術程序和飛行測試。作為唯一一家允許購買宇航服的公司,Sage Cheshire與大衛‧克拉克(David Clark)公司一起修改了設計,生產出了更高機動性的宇航服,現在已經融入到NASA的下一代宇航服中。

湯普森說:「也許有一天,我會把所有幕後發生的事情寫一本書——這是非常了不起的。」他還補充說,如果沒有他偉大的導師和朋友喬‧基廷格(Joe Kittinger)和生命維持工程師邁克‧托德 (Mike Todd),他不可能做到這一點。

「如果你能想像出來,我們也許就能造出來。」他在位於莫哈韋沙漠(Mojave Desert)和航天谷(Aerospace Valley)中心的加州蘭開斯特(Lancaster)的簡陋車間說。「沒有項目太大或太小,我們可以建一個大的,創建一個頂級的項目或車輛,也可以做一些小的東西,比如給你最喜歡的組織頒發的特別獎。」

他的辦公室裏裝飾著他製作的大片海報,以及大量的紀念品。他的一些項目包括為Nitro Circus建造一個八呎高的巨型悠悠球、一呎高的玩具火箭和火箭驅動的馬車;為電影「蝙蝠俠與羅賓」(Batman and Robin)建造的車輛;為紅牛建造Mini Coopers和DJ派對車;還有他最喜歡的一款車Hum Rider(一輛裝有液壓裝置的SUV,可以在塞車時,升高底盤),該車在最初的48小時內就獲得了三千五百多萬次的點擊量,在YouTube上的總點擊量達到了數億次。

「我們為客戶創造了收視率最高、最成功的節目,但從來沒有做廣告宣傳我們是誰。」湯普森說。僅在「紅牛Stratos」項目上,紅牛在國際曝光和增加業務方面的投資回報就高達39億美元。

兒時的記憶

他清楚地記得,他最早的記憶之一是2歲的時候,做工業冷氣機技術員的父親,帶著他和姐姐桑妮去上班。

「我記得我在後院玩耍,有個男人把我抱起來,放在他的腿上,然後開著一輛小火車載著我和桑尼在他的院子裏轉悠。我被所有的小村莊和模型吸引住了。」湯普森說。「後來我發現那個人就是沃爾特‧迪士尼先生。我想這有助於激發我的興趣,成就了今天的我。」

通常,孩子們會得到三輪車和跳繩玩耍。湯普森拿到的是一大堆木頭、一把釘子、錘子、鋸、顏料和大量的畫紙。他的父母是科學老師,在他很小的時候就讓他接觸了科學、藝術、音樂、動物和許多有趣的話題。

他說:「遺憾的是,現在的父母太依賴電視、iphone和電子遊戲來教育和娛樂孩子。這對培養他們的想像力沒有多大幫助。孩子越小,就越容易吸引住他們,教導他們認識這個世界的魅力,給他們的大腦充實得越早,他們長大後創造的東西就越多。」

湯普森在諾思羅普公司(Northrop Corp)的一個研發部門,作為工程師團隊的一員負責製造B-2 「隱形」轟炸機後,他為其它航空航天公司的各種項目提供設計、製造和測試方面的支持,如無人機 (UAV)、電動直升機、隱身車輛和火箭項目。他稱自己能做事,是因為他的公司規模小,沒有繁文縟節。

「我們處理所有的事情,所以不必等待任何人的批准。」他說。

湯普森建造並擁有這些橄欖球和棒球頭盔車的專利,但一直沒有時間去推銷它們。(阿特‧湯普森提供)
湯普森建造並擁有這些橄欖球和棒球頭盔車的專利,但一直沒有時間去推銷它們。(阿特‧湯普森提供)

一個名叫灣流公司(Gulfstream)的客戶與他的Sage Cheshire公司簽訂了合同,製造某種導彈規避部件。

「通常需要一年半的時間來製造,而我們三周內就完成了,並獲得了美國聯邦航空管理局(FAA)的批准。這為那家公司節省了大量的時間、金錢和頭痛的問題。」他說。

湯普森最近參與收購了一家申請破產的私人航天公司XCOR。

「我不確定將如何處理XCOR所有的專利和技術,他們團隊的許多設計都非常出色。他們很早就和埃隆‧馬斯克(Elon Musk)的Space-X、Blue Origin和Virgin Galactic競爭;他們只是沒有行銷、管理或億萬富翁的支持。我希望有人利用這項技術做點甚麼,因為它將有助於徹底改變人們可負擔得起的太空系統。」他說。

做不可能的事來激勵他人

激勵各年齡段的孩子、幫助社區是他的首要任務。當蘭開斯特市請求他為在執行任務時慘遭殺害的警長史蒂夫‧歐文(Steve Owen)設計並建造一座紀念碑時,他毫不猶豫地答應了。與雕塑家奈‧舒德爾(Nay Shudder)一起,建造了一座美麗的青銅紀念碑,紀念歐文,給社區帶來希望。

湯普森一直在思考如何支持STEAM(科學、技術、工程、藝術、數學)教育,他是飛行測試歷史基金會(Flight Test Historical Foundation)的主席,該基金會是一個非牟利組織,目前正為愛德華茲空軍基地 (Edwards Air Force Base)建造新的博物館籌集資金。

「我們想要保存在羚羊谷的航天記憶,並通過包括親自動手的學習站來激勵下一代。」他說。

「我喜歡激勵——我們觸動孩子的心靈,讓他們無論遇到甚麼困難都永不言棄,都能繼續夢想著各種可能性。我們可以創造並激勵這個世界,只要去做,去做那些在很多人看來是不可能的事情。」

他的最新項目是「升空計劃」(Ascension project),魔術師大衛‧布萊恩(David Blaine)單手抓52個氦氣球,飄過亞利桑那州的天空,在到達24,900呎的高空後,跳傘落到地球。

湯普森說:「大衛從小就夢想帶著一堆氣球飛行,他受到啟發,要為女兒做一些美麗的事情,給飽受大流行蹂躪的公眾帶來希望。」「我們很榮幸能成為大衛夢想的一部份,並再次與Stratos項目的朋友們一起工作,比如管理大衛‧布萊恩『升空計劃』的盧克‧艾金斯(Luke Aikins)。」

湯普森在「紅牛Stratos」項目上聘請艾金斯為鮑姆加特納測試降落傘和安全系統,艾金斯後來成為第一個從25,000呎高空跳下而不使用降落傘的人,他跳入地面上的一個網中。

「不要讓別人告訴你有些事情不能做。」湯普森說。「只要有信心和決心,你的夢想就有可能成為現實。」#

原文A Modern-Day Da Vinci: Art Thompson Fabricates Dreams Into Reality發表於英文《大紀元時報》。

作者簡介:

Linda KC Reynolds的攝影生涯始於她在美國空軍服役時。服役六年後,她在諾斯羅普‧格魯曼公司(Northrop Grumman)的B-2隱形轟炸機上全職工作,現在為多家航空航天公司和其它場所提供攝影服務。她熱衷於言論自由、音樂製作和分享人們的故事。