12 月9 日發表在《自然》(Nature) 期刊上的一份研究發現,銀河系中心又發現兩個高溫氣體構成的巨型泡泡,上下兩端延伸至接近5 萬光年, 比以前發現的那兩個費米氣泡(Fermi Bubbles)更大。

研究人員從馬普地外物理研究所(Max Planck Institute forExtraterrestrial Physics) 的eRosita X 射線全天觀測數據中新發現了這些結構。

eRosita 項目在今年6 月剛完成第一輪全天掃瞄,所得的數據是過去60 年來所有X 光觀測數據的兩倍。得到的是一份整個銀河系所有X 射線的數據。

這份研究的主要作者馬普所資深科學家普雷德赫(Peter Predehl)說:「這是個意外的發現。我們看到這些泡泡從銀河系中心向上下兩個方向湧出,南部更明顯一些。」

這些泡泡由高達幾百萬度的氣體組成,從銀河系中心向上下延伸達接近 5 萬光年的範圍。

2010 年,科學家曾發現銀河系中心上下出現兩個巨大的氣泡,稱為費米氣泡(Fermi Bubbles),向上下延展達 2.5 萬光年的範圍。

研究者現在還不知道,這次新發現的泡泡和費米氣泡有沒有關係。

研究人員對這些氣泡的形成提出兩種猜測。

一種猜測認為,由銀河系中心的超級黑洞觸發的某種極高能量事件產生了這些泡泡。科學家發現多數星系的中心都盤踞著一個超級黑洞。銀河系中心也有一個,名為人馬座 A(Sagittarius A*),質量大約是太陽的 400 萬倍。

另一種猜測認為,這是銀河系中心持續不斷地產生新的恆星、老的恆星死亡這些事件造成的結果。普雷德赫說:「銀河系中心是個高密度區域,還在誕生大量恆星,同時也有恆星接近壽命終點,以超新星爆發的形式結束。在那個區域,恆星走完生命過程的周期短得多。」

探測顯示,這些泡泡內高溫氣體所含的能量,相當於幾萬個超新星的能量之和。普雷德赫說:「相當於大約在 2000 萬年時間裏,10萬個超新星爆炸的結果,這意味著每一千年爆發一顆超新星,也不算多。」

研究人員打算進行追蹤觀測,特別聚焦氣泡的區域,希望能了解它們的成因,進一步探明銀河系中心究竟在發生哪些活躍的事件。◇