木星和土星正在不斷靠近,12 月21 日,將是它們距離最近的時刻。這一天也正好是冬至。從地面看上去,它們之間的距離只有月亮直徑的五分之一,看起來就像一顆星一樣難以分辨。

木星和土星是太陽系家族內最大的兩顆行星,每隔20 年靠近一次,但是今年靠得特別近,是800 年來最近的一次。上一次更近的時候是1623 年,那時距離伽利略發明了望遠鏡才14年。

在12 月16 日至25 日之間,都是觀測的好時機。那時它們之間的距離只有0.1 度的視角,作為參考,月球的視角約為0.5 度,所以說它們之間的距離將近到視直徑只有月球的五分之一。

最佳的觀測地點位於赤道附近,但是在晴朗的夜空,在全球任何地點也都能看到。

到時候這兩顆星大約在日落後半小時出現在西部天空。

美國萊斯大學(Rice University) 天文學家哈蒂根(Patrick Hartigan) 說:「12 月21 日,在那個它們靠的最近的晚上,它們看起來就像一顆雙行星。對於大部份用望遠鏡觀測的愛好者來說,同一視野內不僅會看到兩顆行星,還能看到它們各自周圍最大的衛星。觀測的地點越往北,在它們落到地平線以下之前的觀測時間越短。」

對於在美國的觀測者來說,黃昏的時候,它們的亮度應該不錯,肉眼可以看到。此外,像Stellarium 這樣的網站, 有更詳細的觀測時間和方位信息。

如果錯過這次機會,下一次木星和土星如此近距離相合要等到2080 年3 月15 日, 再下一次則要到2400 年。◇