波音公司(Boeing)的星際飛機(Starliner)太空船近日成功完成緊急中斷飛行測試,達成一項關鍵要求,之後最早可望能在明年將美國太空人送上國際太空站。 法新社報道,這項測試是在新墨西哥州沙漠白沙飛彈試驗場(White Sands Missile Range)進行,持續了大約95秒。測試團隊將星際飛機放在小型發射台上,有4具發動機模擬緊急事件,迫使安裝在火箭上方的太空艙必須快速分離,以將太空人安全送回地球。

4具發動機點燃後,以全速將星際飛機發射升空。20秒後,星際飛機的降落傘展開,太空船慢慢地回到地面。

然而,美中不足的地方是,3個降落傘中有1個沒展開。NASA發表聲明說,「就測試參數與工作人員安全性而言」,3個降落傘中只使用到兩個就算「可以接受」。

波音跟太空探索科技公司(SpaceX)一樣,都是NASA選中將打造太空船把太空人送上國際太空站的公司之一。

自從美國太空梭計劃於2011年結束後,只有俄羅斯聯合號(Soyuz)太空船能夠從地球前往國際太空站。

波音計劃在12月17日把無人星際飛機太空船送至國際太空站,而SpaceX已經於今年3月把無人的飛龍號(Crew Dragon)太空艙送上太空站。

NASA表示,第一波載人任務應該可在2020年展開,但時間表還要看未來數次試驗能否成功才能敲定。◇