針對北京可能利用稀土應對美中貿易戰,美國五角大樓星期三(5月29日)表示,將減少對中國稀土礦物的依賴。專家認為,中共發動稀土戰恐無勝算。

中美貿易戰近期持續升級,華盛頓正計劃對另外3,000億美元中國商品加徵關稅,並在15日將中國電信巨頭華為列入出口管制「黑名單」,引發全球公司對華為的軟硬件「斷供」。

中共國家發改委28日晚在官網發佈「發改委有關負責人就稀土產業發展相關問題答記者問」。該機構稱,中方樂見中國的稀土資源及稀土產品能夠被廣泛用於製造各類先進產品,但若讓中國出口的稀土用於打壓中國的發展,中國人民會「不高興」。這是中共官方首次對可能利用稀土應對中美貿易戰所做的表態。中共官媒29日再次威脅稱,不排除管制稀土礦物的出口,以反制美方的懲罰性措施。

美國五角大樓發言人安德魯斯(Mike Andrews)中校當地時間29日向路透社表示:「國防部將持續與總統、國會和工業密切合作,以降低美國對中國稀土礦物的依賴。」

安德魯斯還說,國防部最近向國會提交了一份《國防生產法案III》(簡稱DPA III)稀土礦物報告,說明該部門對這項議題的持續關注。五角大樓並沒有提供該報告的詳細信息。

稀土是17種化學元素的統稱,可廣泛運用於從智能手機、電動汽車、激光儀器、風力發電機,到軍用發動機和衛星等高科技行業,具有重大戰略意義。中國是全球稀土礦物的主要來源,擁有世界36%的稀土儲量,每年開採及加工量則佔全球總量的80%。根據美國聯邦政府的統計,2014年至2017年,來自中國的稀土約佔美國稀土總進口量的80%。

美國印第安那州聖母大學(University of Notre Dame)政治學副教授、原美國國防部軍需專家霍茲(Eugene Gholz)認為,如果北京真的實施稀土禁運,對美國高科技產業確實會造成影響,但其真正的效果非常有限。他說:「如果想要對經濟造成有效的傷害,他們必須切斷對世界所有的稀土出口,而且也必須同時切斷所有稀土相關的下游產品出口,包括電子器件、磁材料、電池,甚至電動機等。這個實施起來會很困難,也會引起內部的反彈。所以整體來說,效果不會很好。」

霍茲並說,美國本身就有稀土礦藏,只是開發成本更高。他也表示,各國對中方可能會禁運稀土已經有所準備,以應付可能的短缺。為進一步減少對中國稀土的依賴,美國德州藍線集團(Blue Line Corp)與澳洲林納斯集團(Lynas Corp Ltd)已簽署加工稀土的備忘錄。另外,美國多家廢物回收企業也在積極開發新技術,試圖更高效地從廢舊產品中回收稀土金屬。

時事評論員文昭表示,2010年中日爆發釣魚島爭議,中共切斷對日本的稀土出口,日本被迫尋找其它替代方案,包括找尋新的稀土供應源、在日本海底發現大量的稀土資源、開發從舊品中回收稀土元素,以及研發節約替代技術降低稀土使用量等。

這場稀土戰的結果是,日本稀土進口量大幅降低,稀土價格暴跌,從2010年最高每公斤400美元跌到2013年時的40多美元。◇