2,500多年前,晉國在南部鹽業的帶動下迅速崛起,成為「春秋五霸」之一。一座方圓60公里的運城「鹽池」,成就了一個富強的諸侯國。

那麼,晉商作為明、清兩代強大的商幫,他們縱橫天下、馳騁四方所需的龐大資本,究竟來自哪裏? 

千年積澱 成就晉商大動脈

人事有代謝,往來成古今。朝代更迭交替,天下一統或中原離亂,商人作為個體也會受到大局影響。成就一個實力巨大的商團,需要穩定一統的大局,也需天時、地利和人和。晉商大動脈的生成過程就積澱了上千年。

唐太宗晉陽起兵,推動父親李淵建立大唐。太原作為太宗的龍興之地,被定為北京,太原由此發展成為繁華的重鎮。韓愈在太原時,寫過一首詩:「朗朗聞街鼓,晨起似朝時。」可以印證太原當時的繁華。

但是,此時山西還沒有出現專業的商團。

宋朝時,北宋的戰馬多數是由北部的遼國所供應,遼國契丹是遊牧民族,不事生產,需要宋朝的手工製品。兩國貿易頻繁,交易又都是大宗商品,因此晉地商人獲得巨大的利益,逐漸成為宋朝商業的中堅力量之一。

元朝結束了宋、遼、金割據的局面,一統天下。元廷視山西和山東為腹地,修建驛站,派駐軍隊。山西商人從事鹽業,使河東的鹽業生產和銷售大增。鹽政官員和鹽商的增加,使得原來的彈丸之地運城已經不適應需要,元朝官員在河東鹽池建城。至正十六年(公元1356年),鹽城建成,始稱「鳳凰城」。因這裏是鹽運司的駐地,所以也稱「運城」。

由此,晉商大動脈開始了長達五百年強勁有力的跳動。

以糧換鹽 晉商崛起

「晉商」,作為一個團體的專有稱號,正式出現在乾隆時期。但其成就的過程,卻延續了上千年一直到明朝。大明開國後,朱元璋為防止北歸的蒙古席捲重來,就在邊境北方設立了9個軍事據點,常駐官兵90萬人。

明朝為近百萬的軍隊供給糧草和軍餉,是個不小的難題,而且每年花在邊防上的費用已讓官府不堪重負。

大臣楊憲上奏朱元璋,提出「開中法」,由官府控制鹽業,鼓勵商人向邊境運糧、運物資。根據距離的遠近,一般運糧1到5石(1石約為180斤),官府就為商人簽發一張鹽引。一張鹽引可換200斤鹽。商人憑著鹽引到淮河、河東的鹽池換鹽,再到指定的地區進行販賣,由於中間的利潤差額很大,吸引了很多商人。

「開中法」一舉三得,利國、利民又惠商,朱元璋准予推行。

開中法的施行,讓山西商人迅速崛起。由於山西地瘠,很多晉人就到邊關屯田種糧,就地輸糧換鹽,獲得更大的利潤。山西鹽商獨享鹽利就長達100多年,成為明代前期強盛的商團。

闖王留下的財富

明憲宗時期,廢除了開中法,推出新法「開中折色制」。商人不用再辛苦運糧到邊關換鹽引,可以直接用銀兩買鹽票。

新法的推行,使以運糧換鹽為主的山西鹽商遭到重大挫傷。在晉人身上的商業脈搏,是否就此停止了有力的搏擊?

明朝末年國庫空虛,缺乏軍餉。崇禎皇帝親自號令皇親國戚、功勳貴胄為國捐獻。沒想到,這次的捐款總動員也只籌得20萬兩。崇禎皇帝哀戚嘆道:「朕不是亡國之君,可你們盡是亡國之臣呀!」

歷史的風浪驅逐著光陰,推動大明近三百年。改朝換代的呼聲,伴隨著風雲席捲的浪潮,也撼動著帝國的大廈,卻也孕育著新生的契機。

唐朝《推背圖》第32象圖讖:圖中畫一扇門,門中有馬。形象的畫面,赫然一個「闖」字浮現眼前。讖語為:「馬跳北闕,犬嗷西方;八九數盡日月無光。」

「日月」為明,「無光」為亡。《推背圖》預言到「闖王」李自成滅掉明朝。

崇禎十七年(公元1644年)正月,破軍星下世的李自成在西安稱王(闖王、李闖),建國號大順,改元永昌。同年春,李自成率軍攻占北京,崇禎皇帝在景山自縊身亡,明朝滅亡。正應《梅花詩》預言「開到李花春已非」。

李自成發現紫禁城的府庫中只有黃金17萬,白銀13萬,詫異之下,令劉宗敏查問明朝官員。李自成希望劉宗敏等人能幫助他做一個順應民心的皇帝,但武將出身的劉宗敏沒有聽從他的話,以暴力手段拷問了大明的八百名大臣,迫使他們交出7千多萬銀兩。

大順政權新建伊始,就喪失士人的支持,迅速走向敗亡。

1645年,清軍以紅衣大炮攻破潼關。李自成與清軍交戰失利,接連退兵。

明代畫作中的紫禁城。 (維基百科/公有領域)
明代畫作中的紫禁城。 (維基百科/公有領域)

據說,李自成離開紫禁城時,將皇宮中的金銀器物,熔鑄成數萬枚餅,每餅約重千兩,用騾車運走。

清兵進軍至定州,李自成兵敗撤退,從山西大道經過,沿著南山行走,一直到祁縣南二十里的孫家河。李自成沿路掩埋了不少的金銀寶藏。

中、日學者在探尋晉商票號起源的資本情況時,因難以找到重要史實,也缺少合理的根據,只好將李自成遺金當作不可缺少的依據之一,載入研究,以佐證晉商獨步金融的一段信史。

傳說中,晉商萬榮縣潘家,元豐玖票號股東孫郅都存在發掘闖王遺金的可能。《中國經濟全書》也有類似說法,山西首富平陽亢家資產在數千萬兩白銀以上,據說亢家也曾得到李自成留下的800萬兩寶藏。雄厚的資本,使晉商獨步天下成為一種可能。

雖然至今已難以考證事件真偽,不過千古英雄李自成在山西留下寶藏的傳說,為晉商能夠成為海內「最富」增添了神秘色彩。◇


參考資料:

1.《清稗類鈔》(清)徐珂

2.《山西票號史》衛聚賢,經濟管理出版社,2008

3.《推背圖》(唐)李淳風

4.《明太祖實錄》卷53