美國太空總署(NASA)表示,一顆外觀像河馬的小行星在12月22日安全地飛越地球,這是它400多年來最接近地球的一次。

NASA的噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)在12月21日發推文說:「你想要一隻河馬作為聖誕禮物嗎?你很幸運。河馬狀小行星2003 SD220將會在星期六(12月22日)以180哩(290萬公里)的距離安全地經過地球。」

這是這顆近地小行星(指軌道與地球軌道相交的小行星)在400多年來最接近地球的一次。直到2070年之前,它都不會比這次更接近地球。它上一次飛越地球是在2015年的聖誕節前夕。

NASA在本月中旬取得的雷達圖像顯示,2003 SD220的長度有至少1哩(1.6公里),而其外型酷似河馬涉水而過時,曝露在水面上的身體。

2003 SD220在2003年9月首次被發現,因其尺寸和接近地球軌道而被歸類為「潛在危險小行星」(potentially hazardous asteroids),但噴射推進實驗室經由最新的雷達資料證實說,它沒有構成撞擊地球的威脅。

該實驗室說,這次取得的2003 SD220雷達圖像比它上次造訪時取得的清晰了20倍。它上次在3年前行經地球時,距離比較遠。

而這些新的雷達資料也有助於證實有關2003 SD220的主要特徵。比如說,它每隔12天旋轉一次,這對於太空岩石而言是非常慢的速度。此外,它在飛行時也會有搖晃的動作,很像美式足球投擲得不好時晃動的樣子。

該實驗室說,這種情況被稱為「非主軸」(non-principal axis)旋轉,這在近地小行星中相當罕見。大多數近地小行星是繞著它們最短的軸旋轉。