如果真的有小行星襲擊地球,即使全球的專家有六個月的時間準備,使用世界上最先進的科技也無法阻止一場巨大災難的到來。這是由美國太空總署(NASA)組織的年度小行星撞擊模擬演習今年所得到的結果。

4月底最後一周,二百多位來自二十多個國家的小行星防禦專家參加了這次模擬演習。這個年度模擬演習自2013年開辦以來,NASA已經主持過7次演習。只有一次參與者找到辦法阻止小行星撞入地球,其餘六次地球都遭到重創。

「如果真的遇到這樣的事件,按照現有的能力,我們無法在這麼短的時間裏發射一個太空器(把小行星撞離衝擊地球的軌道)。」參與者宣佈演習結果說。

人們唯一能做的就是安排撞擊地區居民疏散,可是今年被撞擊的區域很大,覆蓋了大部份北非和歐洲地區。

NASA的行星防禦官約翰遜(Lindley Johnson)說:「每次我們參加這樣的演習,都對這樣災難事件中甚麼才是關鍵因素會多了解一些。這樣的演習最終有助於行星防禦界學會更好彼此溝通,以及如何與政府合作,保證如果這樣的情形真發生的時候,我們將合作得更好。」

聽到演習防禦失敗的消息,SpaceX的總裁馬斯克(Elon Musk)說,「這正是我們要造更大、更先進的火箭的眾多原因之一」。

該公司剛與NASA簽訂了價值28.9億的合同,開發新一代星艦(Starship)飛船,用於運載人類和物資在太陽系內活動。配合用於發射的超級重型火箭,SpaceX宣稱星艦飛船有潛力作為把襲擊地球的小行星撞離軌道的太空器。

NASA正在進行的雙小行星重定向測試(DART)項目就是在研究怎麼樣發射太空船讓小行星改道。這個項目計劃今年底發射太空船,2022年抵達目標——雙體小行星Didymos(希臘語中「雙胞胎」的意思,DART計劃擊中其中小的那顆)。

研究人員希望借由這個項目累積人為將小行星改道的經驗,為以後有能力改道真正危險的近地球物體(NEO)做準備。

NASA目前一共在追蹤大約2.5萬個近地球物體,大約每周還會新發現30個。#

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