小行星撞擊地球是世界上四大突發巨大災難之一。小行星撞地球的災難,實際發生可能性也許比一般人認為的要高,聯合國為提高風險意識,訂定國際小行星日,法國媒體趁此機會模擬巴黎遭撞擊,不難想像遍地焦土的末日情景。為了避免這一災難,NASA開始「地球防衛計劃」。

聯合國設定國際小行星日

聯合國把6月30日定為國際小行星日,目的是喚起人類對小行星撞擊地球的風險意識。這個日期是紀念1908年6月30日,一顆可能為隕石的物體於在西伯利亞上空爆炸的「通古斯加(Tunguska)事件」。

當時事發地點地廣人稀,沒有人受傷,但摧毀了2,000平方公里的森林面積(比大倫敦地區面積還大)。這個物體的爆炸威力達核彈的數百倍,若在大城市上空爆炸,勢必造成大量建築毀損和人員傷亡。

小行星撞擊地球的危險性確實存在。2013年,一顆大小約為二十米、被列為十年一遇級別的隕石在俄羅斯中部車裏雅賓斯克州上空爆炸,其動能相當於27顆廣島原子彈爆炸的威力。爆炸產生的衝擊波擊碎了將近五千棟建築物,造成一千二百多人受傷。

小行星撞上法國會如何?

費加洛報利用美國普度大學和英國倫敦帝國學院的撞擊模擬器,模擬小行星撞擊巴黎的情景。

根據模擬,若直徑75米、成份為岩石的物體朝巴黎而去,會在進入大氣後開始解體,到距離地面5公里處爆炸,威力相當於美國在日本廣島投下原子彈的1,000倍。接著,爆炸碎塊衝擊地面,震波導致巴黎90%的樹木倒塌,方圓15公里內的大型建物損毁。

在更糟的假設下,若一顆直徑達18公里的隕石向巴黎飛去,大氣完全起不了緩衝作用,撞擊坑直徑將達200公里、深1.46公里,距巴黎200公里外的城市會陷入火海,遠在500公里外的波爾多(Bordeaux)所堆積的撞擊產生的碎片達10米厚,巴黎方圓1,000公里內的多數建築都被震波摧毀。

NASA開始研製「地球盾牌」

據外媒報道,美國太空總署(NASA)近日宣佈,一項防止小行星撞擊地球的科研項目,已經從概念階段進入初步設計階段,研發製成的航天器將在適當時候撞擊一對小行星,以側向撞擊力「撬動」小行星改變軌跡。

為了守護地球,NASA與約翰霍普金斯大學的應用物理研究所共同進行了新實驗,名為「雙小行星變軌測試」(DART)。

為防止小行星撞擊地球設計的首個改變小行星軌道的技術驗證項目,將發射一顆航天器撞擊名為「雙子星」的一對小行星。推算它們將分別在2022年10月和2024年接近地球。

而NASA計劃在2022年朝「雙子星B」發射大約雪櫃大小的太空船,以每秒6公里的速度衝撞,藉以改變行星的軌道。

只要確定可以用撞擊來些微改變小行星的方向,就能大大的改變軌道,阻止地球被小行星衝撞的厄運,這也正是「DART」的目標。DART系統研究主管Andy Cheng強調:「這是守護地球免於小行星衝撞的重要一步。」◇