加拿大麥吉爾大學(McGill University)的研究人員找到辦法能夠去除特定基因上的甲基(methyl)成份,從而「開啟」此基因。

身體內所有細胞都使用同一套基因密碼。不同基因呈現不同的開啟和關閉的狀態,賦予不同類型細胞不同的功能。例如腸道內的細胞具有分泌消化功能的基因是開啟的狀態,如果眼球細胞內這個基因也被激活,那麼就會對周圍組織起到傷害的作用。

科學家發現,特定基因的開關狀態受控於一種名叫DNA甲基的化學成份。甲基量高的基因一般都是「關閉」的狀態,甲基量少的基因一般呈現「開啟」的狀態。

但是在此之前科學家不知道怎樣控制特定基因上的甲基量,也不明確特定的甲基是否具有特定的功能,比如是否與細胞的某些功能相關,以及甲基量失調是否會導致疾病。

9月29日發表於《自然.通訊》(Nature Communications)期刊的研究在這方面獲得重要進展——該研究稱找到辦法能夠移除特定基因上的甲基。

研究稱,他們在小鼠和實驗室培養皿中人類細胞上的實驗都獲得成功。他們用CRISPR/Cas9基因編輯技術,能夠標靶「任何想針對的基因,在不改變基因碼的情況下,準確移除DNA特定位置上的甲基成份」。

研究分享了完成此操作完整的步驟,希望世界各地的研究人員加入參與這方面研究,探索開啟特定基因在治療疾病方面的用途。

研究人員認為,本應開啟的基因如果遇到過量甲基就會呈現關閉狀態,一些疾病可能是這種原因,比如糖尿病患者的胰島素基因。研究者希望這項技術能為疾病治療打開新的思路。◇