在15世紀的意大利,一場大流行病席捲當地,那場疫情的起源和傳播讓醫學界無法解釋,因此人類把意大利語「天象變化」(influenza, influence of the stars)命名為「流感」(flu)。

近600年後的今天,世界正面臨著另外一個令人困惑的疫情——中共病毒(COVID-19,新冠狀病毒)呼吸道病毒,其起源和傳播方式不明。

科學界經過了近兩年努力,也造出了多種疫苗和藥物來對抗中共病毒,但科學家仍然面臨很多問題,如:不能完全確定COVID到底是如何傳播的,如何阻止它?為甚麼有人可以傳播很多人,而有人的傳播力很小?

英國《電訊報》8月8日報道,目前科學家之間最大的爭論之一,就是病毒是否真的通過空氣傳播?這裏不是指跟別人距離很近時,可以吸入他們呼吸、說話或咳嗽時的飛沫,而是指當足夠數量的病毒漂浮在空中,是否會導致他人感染?

了解病毒傳播的方式和原因是至關重要的,因為人類就可以對症下藥,打破傳播鏈。

人類認為空氣可以傳播COVID的原因,是因為發現在封閉環境中——例如遊輪船艙、監獄牢房和隔離酒店睡房的人——發現自己也被感染了。

位於鹿特丹的伊拉斯姆斯大學醫學中心發現,如果雪貂與患流感的動物處於一個密閉空間,也會被感染流感,因此他們推測中共病毒可能通過類似的方式傳播。封閉空間如夜總會、合唱團和屠宰場等地,會產生群聚感染。

科學界也發現疫情在室內的傳播率比室外高,而且加強通風可以大大減少傳播。加利福尼亞大學的科學家們還表明,在實驗中,冠狀病毒可以在空氣中漂浮數小時,而佛羅里達大學發現該病毒存在於COVID-19患者病床周圍的空氣中。

「病毒通過空氣傳播」的三個疑點

既然如此,為甚麼一些科學家仍對空氣傳播持懷疑態度呢?因為這些實驗的「質量」很低,導致可信性很低。

3月份,牛津大學在由WHO資助的一項審查發現,在67項研究「空氣傳播」的實驗中,所有研究的質量都很低,例如,幾乎一半的研究根本沒有檢測到空氣中病毒的核糖核酸(RNA)。而鹿特丹雪貂的研究,也是把動物放置在由一根大管子連接的小密封盒子中,這跟真實的日常生活相差太遠。

事實上,傳染病能在日常生活的空氣中傳播的唯一證據,來自1950年代的一項研究,當時一大群豚鼠被安置在一個有結核病患者的病房裏。這樣過了好幾年,它們也得上了肺結核。

「整個(疫情)領域都受到質量低劣的研究的困擾,不是由科學而是由意識形態驅動得出結論。」牛津大學的傑斐遜(Tom Jefferson)教授說。他是該評論的作者之一。

加州大學追蹤了421名曾接觸過兩名感染患者的醫護人員,他們因為進行了「氣溶膠操作」而處於高危狀態。然而這421人中只有8人被感染,而且沒有一例是通過空氣傳播引起的。

此外,迄今為止,科學界也沒發現空氣中存在可感染某人的病毒顆粒。報告的另一位作者、牛津大學的Carl Heneghan教授說:「RNA在空氣中流動時,都是非常小的碎片,您會在療養院和醫院的空氣中接觸到它們,但是這並不意味著病毒通過空氣傳播,因為它一旦進入(正常人類)環境,就變得非常不穩定,沒有人能捉到一個可以感染他人的病毒。」

空氣傳播理論第三個讓人懷疑的地方,就是科學界不能證明,感染COVID-19的患者僅通過說話或咳嗽就可以產生小於5微米的傳染性「氣溶膠」。雖然實驗認為這是可能的,但是沒有科學家能在實際生活中證明這一點。

美國科學家使用高功率噴射霧化器,使病毒顆粒懸浮在空氣中後,發現病毒可以在空氣中滯留數小時,但這絕不能反映出正常的人類互動。也就是說,雖然實驗室研究證明病毒可以在空氣中徘徊,但現實世界中的研究尚未證明它可以通過空氣傳播。

英國帝國理工學院和Network Rail在今年的1月和6月,分別對倫敦、伯明翰、利物浦和曼徹斯特的主要車站進行了兩輪病毒檢測。工作人員在乘客最常接觸的區域(扶手電梯把手、售票機和長凳)上採集了樣本;還進行了長達一小時的空氣樣本採集,以檢測空氣中的病毒。發現測試結果顯示,任何表面或空氣中的病毒顆粒中,都沒有新冠病毒。

在去年發表的一篇文章中,哈佛大學人口醫學教授Michael Klompas指出,空氣傳播的說法是站不住腳的,因為COVID的「有效傳染數」(R值)才是2.5,R值指的是估算病毒在一定期間內傳播的能力。流感的R值為2~3,百日咳為5.5,麻疹為12~18。

事實上,迄今為止世衛組織也不認為空氣傳播對疫情產生重大影響,而是認為感染者的飛沫、排泄物等可以在數小時到數天的時間內保持傳染性,所以認為表面接觸進行傳播。但是沒有研究直接證明COVID是這種傳播方式。

更加複雜的是,不同患者的傳染力不同。免疫系統較弱且難以快速清除病毒的老年人,其傳染時間可能比兒童長得多,兒童可能會在短短48小時內擺脫感染。最近發現俄羅斯的一名癌症患者已經患病318天,病毒在此期間發生了40次突變。

科學家們現在還認識到「過度傳播」的問題,即有些人根本不傳播病毒,而另一些人則是所謂的「毒王」,一個人可以傳染很多人。

自從英國7月19日進行解封以來,病例不但沒有增加,反而下降了。傑斐遜教授說,即使是現在,人類對這種病毒仍然知之甚少。#

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