幾分錢的成本就能打印一個電腦晶片的時代即將到來。7 月21 日發表於《自然》(Nature)期刊的一份研究宣佈,研究者設計出一種可以直接打印在柔性材料上製成電腦微晶片的技術,造出的晶片質地柔軟、可以隨意彎曲。

這款晶片的設計商ARM(安謀公司)介紹,該晶片具有32 比特處理器,456 字節的只讀記憶體(ROM)和128 字節的隨機存取記憶體(RAM)。它由1.8 萬個邏輯門組成,ARM 稱這是上一款塑料晶片的12 倍。

當然,這種晶片所具有的功能還不能和最常見的矽晶片相比。比如,目前它只能運行預先固化在晶片材料上面的最多三個序。ARM公司的研究人員說,他們仍然在改進它的設計,比如能夠後期安裝新程序就是改進的方向之一。

這款晶片的特別之處,在於使用金屬氧化物薄膜作為晶體管材料,可以直接打印在像塑料、紙張等多種材料的表面。

這份論文介紹說,這樣的微晶片製造技術將有廣泛的應用前景。比如,把它打印在奶瓶上探測牛奶是否變質,代替現在瓶身上的過期日。更重要的是,它將實現新一代「萬物聯網」的模型,也就是說,未來十年裏,只要有需要,幾乎任何物件都可以加入這類晶片,把它們連入網絡,所以被稱為「萬物聯網」(internet of everything)。

就像ARM 的研究人員所說的,「這樣的晶片技術將被合成到數萬億個物件上,把它們全部都連接起來。」

塑料晶片的優勢在於成本低、材料柔軟;但是性能、體積都和矽晶片沒辦法相比。以ARM 公司設計的這款晶片來說,耗電21瓦,但是99% 的能量都浪費了,只有1% 的能量用於計算。它的表面積也有59.2 平方毫米,是矽晶片面積的大約1,500 倍。ARM 公司研究員邁爾斯(James Myers) 告訴新科學人(New Scientist):「它速度不快,也不節能,但是,我可以把它放在生菜上追蹤它的保質期,這是個好主意。」◇