近年來科學家廣泛談論「全球氣候暖化」議題,其中一個嚴重後果是隨著南極洲周圍海水溫度的升高,冰川加速融化,導致海平面上升,淹沒一些地勢較低的沿海城市。

現有的海平面上升估計值是在科學界廣泛使用的氣候變化模型基礎上做出的。但是這些模型比較粗糙,隨著科研的進展,超級電腦的使用,科學家有能力考慮越來越多的細節,不斷提高模型的準確度。

一份新研究加入海洋渦流對溫度的影響後,發現海水溫度的上升幅度比以前模型估計的小得多,結果顯示在未來100年裏,海平面上升的幅度比以前模型估計值少25%左右。

荷蘭烏特勒支大學(Universiteit Utrecht)教授迪克斯特拉(Henk Dijkstra)多年來不斷在改進氣候研究模型,他說:「(我們使用的)高分辨率的模擬系統能更準確地判斷海洋環流的情況。」

他們的新模型考慮到了海洋渦流的影響。渦流是一種海洋內的漩渦,直徑從10公里~200公里各異,對海水溫度的變化和鹽份的傳遞起到重要影響。

把這個因素加入現有的海洋氣候模型,才能更準確地反映南極洲四面海水溫度的變化,而海水溫度的變化則是影響冰川融化速度的關鍵所在。

迪克斯特拉解釋說,另外還要考慮到冰架的保護作用。南極陸地冰川周圍被冰架環繞,冰架就是從陸地伸入海面的厚厚的冰層。這些冰架減緩了陸地冰川滑入海洋的速度。只有冰架加速融化後,才會導致陸地冰川加速滑入海洋,繼而導致海平面水位的上升。

克斯特拉說,新模型展示的海水溫度變化情況與現有的模型差異很大,南極洲附近一些區域甚至是降溫,而不是升溫。

新模型顯示在考慮到渦流對溫度的影響以及冰架的保護作用之後,陸地冰川的損失質量比現有模型少得多:未來百年內海平面上升幅度只有現有模型估計值的25%。

合作研究員威斯汀(Rene van Westen)說,渦流是對最終結果產生重要影響的細節因素,但是需要用到大量的計算。他們利用位於阿姆斯特丹的超級電腦SURFsara,花了一年的時間才完成這些計算,得到這些更為準確的結果。「雖然海平面仍然在上升,但是這項研究結果對地勢低的地區是個好消息。」

這份研究4月9日發表於《科學進展》(Science Advances)期刊。◇