多年來,地球科學教科書總是說,地球內部結構共有四層,但澳洲一項研究證實,地球內部還存在第五層結構,這不但顛覆了人們的認知,可能也將導致教科書被改寫。

在這項研究中,澳洲國立大學(ANU)的研究團隊藉由國際地震中心的地震波數據配合演算法,找出地球最內部結構發生變化的證據,進而證實地球內部存在第五層──「最內層核心」(innermost inner core)。

這項研究的主要作者史蒂芬森(Joanne Stephenson)指出,人們傳統上認為地球內部結構從外到內共有地殼、地函(地幔)、外地核與大陸核這四層。

儘管幾十年前有科學家曾懷疑地球可能有其他構造,但這種說法因為資料不清楚等原因而未能被證實。

為了探討這個議題,該校研究團隊建立了一套可以檢視數千種地球內核模型的搜尋演算法,再搭配地震波在地球內部的「傳播時間數據」,從而發現在距離地球中心約650公里的地核中,鐵結構出現了變化。

這種變化意味著另一層結構的存在,如同這個地方存在著一條新的界限。而這些變化可能也可以證明地球歷史上發生過兩個獨立的冷卻事件。

史蒂芬森表示,這些事件的細節仍是個謎,但對於人們對地核這個領域的了解,猶如又補上了一塊重要的拼圖。

代表我們必須改寫教科書

史蒂芬森還說:「這項研究非常令人興奮,可能代表我們必須改寫教科書了。」

依據目前的資料,地球的大陸核,也就是地球最深層的部份,半徑達1,220公里。澳洲國立大學本次發現的第五層結構便在已知的大陸核當中,形同了大陸核的核心。◇