英國一戶居民在自家車道上撿到從天而降的稀有隕石,正是2月28日人們看到劃過英國天空的「大火球」。

這塊隕石就是幾個航天項目,例如日本航天局的隼鳥2號(Hayabusa 2)和美國太空總署(NASA)的歐西里斯號(OSIRIS-Rex)發送飛船著陸太陽系內的小行星,才能採集回來的樣品,現在同類的石頭直接降落在英國居民家裏。

位於倫敦的自然歷史博物館發表的聲明介紹說,這戶居民在那個「大火球」事件之後大約12小時的時候在車道上發現了這塊石頭。這位居民把它擱在家裏院子幾天後,交給了自然歷史博物館。

博物館的研究員阿什莉·金(Ashley King)說,這塊隕石是碳質球粒隕石,來自太陽系內第一批誕生的小行星,對研究太陽系內各個行星的誕生歷史具有重要的研究價值。

倫敦自然歷史博物館介紹說,這塊隕石重達近300克,是自1991年來第一顆在英國撿到的隕石。

「這類隕石就像早期太陽系的遺蹟,能告訴我們行星構成的成份」,該博物館研究碳質球粒隕石的專家羅素(Sara Russell)說,「我們還認為,可能是這類隕石把水資源帶到地球上,讓地球產生了海洋。」

阿什莉·金說,這塊隕石看起來就像一塊焦炭,但是比碳更軟、更脆。這展示了太陽系內早期的行星上面具有軟粘土礦物質,所以可能曾經有過固態水。一般來說,碳質球粒隕石內含有多種礦物質和有機物,還包括構成蛋白質的基礎——氨基酸。

羅素接著介紹說:「這太驚人了,我們發送隼鳥2號和歐西里斯號去太空採集小行星樣品,而這塊隕石就和他們採集回來的樣品一樣。」

隼鳥2號去年底剛返回地球,採集到4.5克這類岩石樣品;歐西里斯號預計將於2023年返回地球,計劃採集約60克這類樣品。可是這塊掉在英國溫奇科姆鎮(Winchcombe)的隕石重達280多克。

研究員說,這可能是因為這塊隕石墜入地球大氣層的速度相對較慢,所以才保存了較大的一塊。他們估計這塊石頭以每小時46,800公里的速度墜落地面,一般的隕石墜地的速度高達每小時252,000公里。在這樣的速度下,碳質球粒隕石一般都會分解殆盡,留不下來。

而且,這位居民在它落地後12小時內馬上發現了它,使得這塊隕石沒有在戶外受到諸如雨水等更多污染。

羅素說:「這塊隕石墜地速度很慢、落地後立即被人撿到、沒有被雨水污染而改變內部天然的成份,真是沒有比這更幸運的事情了。」#