科學家在我們銀河系內發現一顆大約有百億歲高齡的岩石行星,認為上面很可能以前有過生命。鑒於銀河系大約只有120億年的歷史,說明這顆行星幾乎在銀河系誕生初期就已經生成。科學家認為,這顆行星的發現,將改變科學家對尋找外星智慧生命的看法。

這顆名為TOI-561b的行星距離地球280光年左右,位於南部天空的六分儀座(Sextans),體積是地球的1.45倍,質量是地球的3倍左右。

它的主星TOI-561是顆橙色矮星,大約也有100億年的歷史,是目前已知的銀河系內最古老的恆星之一。TOI-561b也有百億年左右的歷史。

研究負責人夏威夷大學博士後研究員魏斯(Lauren Weiss)說:「TOI-561b是至今發現的最古老的岩石行星之一。它的存在表明,宇宙自140億年前誕生以來就不斷在產生岩石行星。」

這顆行星只需10.5個小時繞行主星一周,而且與主星同步自轉,就像我們的月球繞行地球的模式一樣,永遠只有一面對著它的主星。這意味著,這顆行星上一面永遠是白天,另一面永遠是黑夜。研究人員估計它面對主星的一面溫度可高達4,000°F,很可能是一片岩漿汪洋,而夜晚的那一面可能是岩石狀態的陸地表面。

位於「銀河系厚盤」區 非同尋常

研究者介紹說,多數類似銀河系的螺旋狀星系都有兩個盤面:薄盤區和厚盤區。想像一下,銀河系就像兩個荷包蛋上下背靠背貼在一起,薄盤區指的是就是扁平的蛋白區域。這個區域恆星相對密集。但是在這個區域的上下附近區域,也分佈著不少恆星,科學家把整個大範圍的區域叫做厚盤區。

一般來說,厚盤區內的恆星缺乏像鐵和鎂這樣的金屬元素,所以科學家以為這些恆星的系統裏面不大可能有行星。正如大部份觀測數據所見,大部份行星都位於薄盤區的恆星系統內。

可是這顆新發現的行星位於銀河系的厚盤區。

拓展科學家尋找地外生命的侷限

厚盤區的恆星相對歷史也更長一些,說明這顆岩石行星在一百多億年前宇宙誕生的時候就已經出現、開始演化。科學家認為那上面在幾十億年前很可能有過生命。

魏斯說:「這說明在過去百億年來,甚至銀河系整個120億年的歷史過程都在產生岩石行星。想像一下有著100億年歷史的岩石行星上面,有著怎樣的歷史?我很想知道。」

美國天文學會近期舉行的第237屆會議上展示了這份研究。該研究將發表在2月的《天文期刊》(The Astronomical Journal)上。#