美國太空總署發現了一顆擁有三顆恆星的系外行星,這顆行星的運行軌道非常奇特,讓天文學家們百思不得其解。

系外行星是指行星存在於太陽系以外。

這顆被稱為KOI-5Ab的行星是美國太空總署開普勒太空望遠鏡在2009年發現的,但當時它被科學家「拋棄」了,因為當時天文學家關注太空望遠鏡發現的更容易識別的其它行星。

「KOI-5Ab行星被忽視是因為它太複雜,我們有成千上萬的可以觀察的行星。」NASA系外行星科學研究所首席科學家David Ciardi在一份聲明中說,「有比KOI-5Ab更容易的選擇,而且我們每天都在從開普勒太空望遠鏡那裏學到一些新的東西,所以KOI-5星系大多數情況下被遺忘了。」

KOI-5Ab距離地球約1,800光年。

然而,由於美國太空總署的凌日系外行星勘測衛星(Transiting Exoplanet Survey Satellite,TESS)和其它地球上的望遠鏡的努力,KOA-5Ab獲得了新的關注,研究人員發現了它令人困惑的運行軌道。

由於它體積太大,KOA-5Ab很像是一顆氣態巨型行星,類似於木星或土星,但它每五天就會繞其恆星系統中的一顆恆星KOA-5A轉一圈。它與另外兩顆恆星中的至少一顆、也可能是兩顆不在一條線上。

「我們不知道到底有多少顆行星存在於三恆星系統中,但這顆行星格外特別,因為它的運行軌道是偏斜的。」Ciardi補充道,「關於多恆星系統中行星如何以及何時能夠形成,以及它們的特性與單星系統中的行星相比如何,我們仍然有很多疑問。通過更仔細地研究這個星系,也許我們可以深入了解宇宙如何製造行星。」

相反,恆星KOI-5A與恆星KOI-5B相互繞行,每30年一次。第三顆恆星KOI-5C每400年繞那兩顆恆星運行一次,由於平面不同,這四個天體的軌道就會出現偏斜。

目前還不清楚是甚麼原因導致了軌道的歪斜,不過天文學家「相信第二顆恆星在發展過程中的引力『踢』到了這顆行星,使其軌道歪斜,導致它向內遷移。」NASA聲明補充道。

據信,三顆恆星星系的數量大約佔所有恆星星系總數的10%。

這一發現成果最近在美國天文學會的一次網絡會議上發表。

研究人員在最近的研究記載中發現了其它具有三顆恆星的行星。2019年7月,天文學家發現一顆系外行星Ltt 1445Ab被三顆太陽圍繞之中,所有這些太陽被觀測為中晚期紅矮星。

2020年9月,研究人員發現,位於獵戶座邊緣的GW獵戶座恆星星系,有兩顆恆星相互環繞,第三顆恆星圍繞兩顆兄弟恆星運行,距離約為7.4億英里。環內可能是塵埃,或者是年輕系外行星的開始,這可以解釋「星系引力的錯位」現象。

美國太空總署總共發現了4000多顆系外行星,截至2018年9月,其中約50顆被認為是潛在的宜居行星。它們擁有合適的大小和合理的圍繞恆星的軌道,其表面可以支持水的存在,至少理論上可以支持生命的存在。#