公元前二零二年,韓信與劉賈、彭越一起會師在垓下,逼向項羽。

項羽的部隊在垓下修築營壘,但兵少糧盡,漢軍及諸侯兵已將他一層又一層團團圍住。深夜,從四面隱隱傳來楚地的歌聲,歌聲是由漢營裏傳出來的。項羽大為吃驚,說:「難道劉邦已經打下西楚了嗎?怎麼漢營裏有這麼多楚人呢?」項羽一陣愁緒上來,就在帳中飲酒。當時,跟在項羽身邊的有一直受寵的虞姬;有隨著項王衝鋒陷陣的駿馬–騅。

項羽不禁慷慨悲歌,自己作詩吟唱道:「力拔山兮氣蓋世,時不利兮騅不逝。騅不逝兮可奈何,虞兮虞兮奈若何?(力量能拔山啊,英雄氣概舉世無雙,時運不濟呀騅馬不再往前闖!騅馬不往前闖啊可怎麼辦?虞姬呀虞姬,怎麼安排你呀才妥善?) 」項王吟唱了幾遍,美人虞姬在一旁應和。項羽的眼淚一道道流下來,左右侍者也都跟著傷心落淚,沒有一個人能抬起頭來看他。

唱罷,項羽騎上烏騅馬,部下八百多騎士緊跟其後,趁夜突破重圍,向南衝出,飛馳而逃。天快亮的時候,漢軍才發覺,命令騎將灌嬰帶領五千騎兵去追趕。項王渡過淮河,部下壯士能跟上的只剩下一百多人了。項羽到達陰陵,迷了路,去向一個農夫問路,農夫騙他說:「向左邊走。」項羽帶人向左,陷進了大沼澤地中。漢兵因此而追上了他們。

項羽又帶著騎兵向東,到達東城,這時緊跟其左右的只有二十八人。而追趕上來的漢軍騎兵有幾千人。項羽自知難以逃脫,對他的騎兵說:「我帶兵起義至今已八年,親自打了七十多仗,從來沒有失敗過,因而能夠稱霸,據有天下。可是如今終於被困在這裏,這是上天要滅亡我,決不是作戰的過錯。」於是他把騎兵分成四路,面朝四個方向。漢軍已把他們包圍了好幾層。

項王對騎兵們說:「我來給你們拿下一員漢將!」命令四面騎士驅馬飛奔而下,約定衝到山的東邊,分作三處集合。於是項羽高聲呼喊著衝了下去,漢軍像草木隨風倒伏一樣潰敗了,項羽殺掉了一名漢將。項王與他的騎兵在三處會合了。漢軍不知項王的去向,就把部隊分為三路,再次包圍上來。項王驅馬衝了上去,又斬了一名漢軍都尉,殺死有百八十人,聚攏騎兵,僅僅損失了兩個人。項王問騎兵們道:「怎麼樣?」騎兵們都敬服的說:「大王說的一點都不錯。」

項羽殺出漢兵的包圍,往南跑去,到了烏江,項羽想要渡過烏江。烏江亭長正停船靠岸等在那裏,對項王說:「江東雖小,但土地縱橫各有一千里,民眾有幾十萬,也足夠稱王啦。希望大王快快渡江。現在只有我這兒有船,漢軍到了,就沒法渡過去了。」項王笑了笑說:「上天要滅亡我,我還渡烏江幹甚麼!再說我和江東子弟八千人渡江西征,如今無一人生還,縱使江東父老兄弟仍愛我讓我做王,我又有何臉面去見他們?縱使他們不說甚麼,我項籍難道心中無愧嗎?」於是項羽將他心愛的烏騅馬送給了亭長。

項羽與漢軍繼續鏖戰,身上負傷多處。項王回頭看見漢軍騎司馬呂馬童,說:「你不是我的老相識嗎?」馬童這時才跟項王打了個照面,於是告訴王翳說:「這就是項王。」項羽說:「我聽說漢王用千斤黃金,封邑萬戶懸賞征我的頭顱,我就把這份好處送給你吧!」說完,自刎而死。

「四面楚歌」,後用來比喻處於四面受敵、孤立無援的困境。出自《史記‧項羽本紀》。

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