天文學家認為,大質量恆星走到壽命終點的時候,將在宇宙空間上演劇烈的超新星爆發事件,之後其內核坍塌成中子星或黑洞。但是最近一顆重量級恆星突然不見了,卻沒有見到超新星爆發。

這顆恆星位於距離地球7,500萬光年的金曼矮星系(Kinman Dwarf Galaxy)。

這個星系的金屬含量特別低,在2001年至2011年間,多個研究組都在觀測它的光譜。

這個星系很小而且距離地球很遠,科學家無法直接觀測裏面具體的各個恆星,但是從星系散發的整體光譜,可以推測裏面是否含有散發特定光譜線的恆星。

比如一種藍色變星,就散發出一種特定的藍光。變星就是亮度具有周期性變化規律的星體。科學家認為這類藍色變星是處於生命晚期的大質量恆星。它們的亮度可達太陽的250萬倍。

科學家在金曼矮星系散發的光譜中檢測到了這樣不尋常的藍光,因此知道這個星系內有這樣一顆恆星。

光譜中 特殊藍光不見了

可是,在2019年新的光譜數據中,這種特殊的藍光不見了,就像這顆恆星突然消失了一樣。

研究人員推測了幾種可能性進行解釋。

一種可能性是,它曾經爆發成超新星,但是觀測數據錯過了。但是研究人員認為這種可能性太小了。

超新星爆發的短時期內,亮度可能超過星系內所有恆星亮度的總和,是不大可能被錯過的天文事件,特別在有多個研究組都在關注這個星系的情況下。

另一種可能性是,這顆恆星越來越暗淡,最新這批觀測數據收集的時期,它正好被星系內的塵埃擋住了光線。

最後一種可能性最引人矚目,也是這個研究組傾向的推測——這顆恆星直接坍塌成一個黑洞,沒有經歷超新星爆發的過程。

對於恆星是否有可能以這樣的方式走向壽命的終點,科學家還持有不同的意見。這份新研究稱,為此提供了一個可能的證據。

當然,這份研究提出的證據只是這一顆恆星,而且還不是直接觀測得到的結果。研究者表示,需要更多工作才能下結論這顆恆星到底經歷了甚麼。◇