美國航天總署近日稱,探測系外行星的凌日系外行星巡天衛星(TESS)發現了一顆和地球一般大小的行星,位於宿主恆星的可居住範圍內,容許液態水的存在,距離地球僅100光年。

據中央社報道,美國國家航空暨太空總署(NASA)噴射推進實驗室(JPL)在夏威夷檀香山舉行的年度美國天文學會(American Astronomical Society)中宣佈這項好消息。這枚名為TOI 700 d的行星,距離地球相對接近,僅100光年之遠。

NASA天文物理部門主任赫茨(Paul Hertz)表示,TESS的任務在找出和地球一般大小、繞行宿主恆星的行星。

法新社報道,TESS剛開始把這枚宿主恆星TOI 700分類錯誤,意味行星的體積看似比實際上更大、溫度更高。但多名業餘天文學家發現這個錯誤,當中還包括一名和TESS團隊成員合作的高中生史賓塞(Alton Spencer)。

芝加哥大學研究生吉伯特(Emily Gilbert)表示:「我們修正恆星的體積後,行星的大小也跟著下修,接著發現最遠的一顆行星體積和地球一般大,並且位於可居住區域。」

這項發現後來經由史匹哲太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)證實。

過去也曾發現過其他類似的行星,尤其是由克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)所觀測到的。不過,這是2018年發射的TESS第一次發現類似的行星。

恆星TOI 700體積不大,約是太陽的40%,表面溫度只有太陽的一半。TESS在軌道上發現3枚行星,分別命名為TOI 700 b、c和d。當中只有d位於所謂的可居住區域,距離TOI 700不會太遠,也不會太近,這樣的溫度可以允許液態水的存在。

TOI 700 d的體積比地球大了20%左右,繞行TOI 700一周的時間為37天,接收到的熱能是地球從太陽接收的86%。

TOI 700 d由甚麼構成仍有待觀察。研究人員根據恆星TOI 700的體積大小和型態發展出三種模式,以預測TOI 700 d的大氣組成和表面溫度。

NASA解釋,其中一種模擬模式是TOI 700 d被海洋所覆蓋,大氣中以密集的二氧化碳為主,科學家懷疑這點和火星形成初期類似。

太空人也將會利用其他的工具觀測TOI 700 d,以取得新的資料,看看是否符合NASA提出三種模型中的一種。◇