太空中也過聖誕節嗎?美國太空總署(NASA)在聖誕節前夕公佈一張該局所拍攝的聖誕樹星團(Christmas Tree Cluster)的圖片,為聖誕佳節增添幾分熱鬧的氣氛。

NASA在12月24日公佈了這張藉由該局的史匹哲太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)所拍攝的紅外線圖片。該星團位於麒麟座,距離地球大約2,600光年。

這張圖片顯示,有大量新星隱藏在厚重的塵埃後面,如同朝向中心的紅色與粉紅色斑點。它們似乎沿著線性結構有規律地出現,形成看似輪輻或雪花的樣貌,所以這個星團也被天文學家稱為雪花星團(Snowflake Cluster)。

 這是聖誕樹星團的紅外線圖片。(NASA)
這是聖誕樹星團的紅外線圖片。(NASA)

這個恆星誕生地是個動態和演化中的結構。由於這些恆星沿著輪輻的直線樣式分佈,科學家認為它們是新星或原恆星(protostar)。

這些嬰兒般結構的年齡只有10萬年,尚未「爬」離它們的誕生地。隨著時間的推移,每顆恆星自然的漂移動作會打破規律,使雪花的樣式不復存在。

儘管在史匹哲太空望遠鏡的鏡頭下,大多數發出可見光、使聖誕樹星團獲得這個名稱的恆星以及三角形狀並不十分明亮,但誕生於該塵埃雲的所有恆星都被視為該星團的一部份。

在史匹哲太空望遠鏡所拍攝的這張圖片中,可以看到聖誕樹星團的另一個部份──錐狀星雲(Cone Nebula)。它像是一根由塵埃構成、指向該星團的巨大手指,就在圖片的左下方。#