目前飛行速度最快的軍機是美國空軍絕密無人機、波音生產的X-37。前不久,美國高級將領透露了這款飛機的X-37B版本是如何做到「消失」,令對手(包括中共衛星)無法探測和預測其運行軌跡的。

波音X-37是由美國空軍營運的太空無人機,由美國太空總署負責發射這款無人機進入太空。X-37的任務是測試可重複使用的太空技術,然後回到地球。目前,空軍擁有X-37A和X-37B兩個版本。

前空軍司令希瑟·威爾遜(Heather Wilson)日前在阿斯彭論壇罕見透露這款神秘飛機的信息。她表示,X-37B在太空中的能力可以令對手「抓狂」。X-37B可改變其軌道,躲開業餘和專業衛星觀察者的監視,從而使X-37B「消失」,令對手無法探測。

Military.com網站報道,威爾遜說,X-37B的運行軌跡如同蛋形,當它接近地球時,可足夠接近大氣層,然後轉向改變軌跡。

她表示,X-37B這種改變運行軌跡的能力,使其很難被對手預測到行蹤,「我們知道這會讓他們(對手)抓狂。我真的很高興」。

X-37B的運行軌跡如同蛋形,當它接近地球時,可足夠接近大氣層,然後轉向改變軌跡。(U.S. Air Force courtesy photo)
X-37B的運行軌跡如同蛋形,當它接近地球時,可足夠接近大氣層,然後轉向改變軌跡。(U.S. Air Force courtesy photo)

安全世界基金會(Secure World Foundation)專家布萊恩‧維登(Brian Weeden)對Military.com表示,X-37B飛行高度不高,大氣阻力較大。所以X-37B利用大氣阻力與其特殊外形結合改變運行軌道。這種機動能力在時間與軌道上的變化,使得對手探測器幾乎無法偵測和預測X-37B會到達甚麼地方。

「大眾機械」網站7月24日報道說,特別是當X-37B飛到地球另一端時,飛行操縱將在對手視野之外進行。該網站舉例說:如果中共軍方已將X-37B在太空中定位,並正在使用衛星進一步觀察它。如果美國得到此類情報,發現中共衛星,便可以命令X-37B改變軌道,理想情況是前往位於地球另一端的南美洲。因此,X-37B根本無法在中共預測的時間出現,迫使中共不得不重新定位X-37B。

哈佛史密森天文物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)學者喬納森·麥克道威爾(Jonathan McDowell)對Military.com表示,威爾遜對X-37B運行軌跡的描述透露了這款神秘飛機的能力,這種能力可以在短時間內擺脫對手的追蹤。

他告訴「Military.com」,X-37B進入大氣層後,下一次上升時間會發生變化。所以跟蹤器無法預測,對手必須再次重新搜索。

今年早些時候,一名業餘太空觀察員曾發佈了X-37B照片,已經暗示了X-37B這種能力。荷蘭衛星觀察員拉爾夫·范德伯格(Ralf Vandebergh)告訴Space.com,他最初在2019年5月看到了X-37B,但當他6月再去尋找時,這架太空飛機已無處可尋,它已經轉移到另一個軌道。

X-37項目一直屬於美國空軍最高機密,令各國軍事專家為之揣測。這種軍用飛機也被稱為軌道測試飛行器(Orbital Test Vehicle, OTV),看起來像是NASA航天飛機的縮小版,長度僅為29呎,翼展為15呎,大小是航天飛機的四分之一。

據美國航天科學網站「Spaceflight Now」報道,X-37重量約為11,000磅,通常在200到250哩的高度上運行。該無人機配備了太陽能電池板,為其儀表提供動力,並配備了推進劑驅動的火箭發動機,以便在太空中活動。#