地球上的日食是一個壯觀的天文景象,那麼日食在其它星球上看起來是甚麼樣子呢?感謝好奇號探測器,讓我們得以看到最近在火星上發生的兩次日食,火星日食是由其兩顆衛星完成的。

美國太空總署(NASA)4月4日的新聞稿表示,當好奇號火星探測器於2012年降落火星時,它戴上了日食眼鏡。

火星的衛星運行到火星和太陽之間時,就會引發日食。好奇號在3月17日拍攝了一系列圖像,顯示火衛二(Deimos)在太陽前穿過,引發日食。

3月26日,當火衛一直接在太陽面前經過時,好奇號再次拍攝下日食景象。

3月25日,好奇號還記錄下火衛一的陰影投射在火星表面,在日落時使光線瞬間變暗的情景。

好奇號是使用桅桿相機(Mast Camera,Mastcam)拍攝下火衛一和火衛二造成的日食圖像的,Mastcam擁有遠攝鏡頭和太陽能過濾器,使相機能夠「直視」太陽。

美國太空總署噴氣推進實驗室(JPL)的代表在一份聲明中表示,火衛一的陰影投射是用好奇號的導航相機(Navcam)拍攝的。

點擊這裏,可到NASA網站觀看日食的動畫畫面。

火衛一個頭較大,長約7哩(11.5公里),軌道距火星中心約5,827哩(9,377公里)。據NASA-JPL報道,由於這顆衛星並未完全阻擋住太陽,因此屬於環形日食。根據NASA的聲明,日食持續約35秒。

火衛二個頭較小,也更遠離火星,長約1.5哩(2.3公里),距離火星中心大約14,562哩(23,436公里)。據報道,事實上,火衛二是如此之小,以至於它在太陽前穿過並不太符合形成日食的條件,而是被稱為過境(transit)。火衛一的過境需要幾分鐘才能完成。

好奇號和其它火星探測器過去曾多次看到日食。這些火星天文事件可幫助研究人員加深對火星周圍每個衛星軌道的理解。

德克薩斯A&M大學的馬克‧萊蒙(Mark Lemmon)是好奇號Mastcam的聯合觀察員,他說,在2004年勇氣號(Spirit)和機遇號火星探測器降落火星之前,科學家對火星衛星軌道的具體情況缺乏了解。火星探測器第一次捕捉到火衛二引起的日食時,科學家們發現這顆衛星的軌道與他們原本認為的位置相距約40公里。

「隨著時間的推移,更多的觀察有助於確定每個軌道的細節。」萊蒙說。他還表示,這些軌道一直在變化,科研人員通過觀察它們引起日食等現象,能更好地確定它們軌道的詳細信息。

萊蒙補充說,這些事件也有助於使火星顯得更易於接近。「日食、日出、日落和(其它)天氣現象,對人類來說,都讓火星變得更真實。」