在超期效力了15年的「機遇號」火星探測車於近期失聯約8個月後,美國太空總署(NASA)正式宣佈「機會號」任務結束。

據「今日美國」(Usatoday)網站報道,NASA已經為它舉行了最後的「告別」儀式,有關各方在道別之後,NASA為「機遇號」火星探測器「拔掉了插頭」。

NASA周三(2月13日)表示,「機遇號」登陸火星已經服務超過15年,而該項目最初預計將僅僅持續90天。

幾個月來,NASA向「機遇號」發出了1000多條聯繫指令,但均告失敗。周二(2月12日),NASA最後一次嘗試與火星車取得聯繫,但再次失敗。

NASA科學任務理事會副主任托馬斯‧祖布欽(Thomas Zurbuchen)表示說:「我們懷著激動的心情舉行了慶祝儀式」。「這是一個團隊項目,這就是我們今天要慶祝的。我永遠不會忘記在這裏所經歷的,它改變了我們對地球的認識。」

2018年6月10日火星上持續了幾個月的大規模沙塵暴阻斷了太陽光,太陽能電池板無法再為火星車提供能量,從那以後「機遇號」就再也沒有任何消息。之後的幾個月裏,飛行控制人員一直試圖重新建立聯繫,但都無果而終。

據專家透露,由於無法激活由電池供電的加熱器,火星車機械人很容易受到火星上的嚴寒影響,很可能已被凍僵。

項目經理約翰‧卡拉斯(John Callas)評論說:「這就像一個親人失蹤了,你一直盼望他們會再次出現,他們會很健康。」「但是這樣的日子一天天過去,到了某個時候,你必須說『要承認現實』,然後繼續你的生活。」

「機遇號」的孿生兄弟「勇氣號」已在2011年被宣佈死亡。一年之前它被困在沙漠裏,通訊從此中斷。

它們被降落在火星的兩端,而它們的壽命和表現都超出了預期。這種像高爾夫球車大小的火星探測器被設計成為了地質學家,按照設計計劃,在2004年1月到達火星後,探測車只能工作三個月。在2003年,它們相隔一個月分別從卡納維拉爾角(Cape Canaveral)起飛昇空。

實際上,在最後一次嘗試恢復同「機遇號」取得聯繫之前,該項目團隊成員就已經在讚揚這個持續工作時間最長的探測器。這個探測器證實了在火星上曾有水流動,並在火星上漫遊了創紀錄的28哩。

「機遇號」探測項目的科學家阿比蓋爾‧弗雷曼(Abigail Fraeman)表示說:「機遇號簡直就是吃苦耐勞的典範」。當年,當這個漫遊者登陸火星時,她還只有16歲,還是一名學生,當時她正在控制中心參加一個外展項目。她說:「我認為,這確實證明了這次探測任務的設計是多麼的完美,以及這個團隊在駕駛這輛火星探測車時是多麼的謹慎。」

NASA還有另外兩輛火星車,核動力的「好奇號」和新近抵達的「洞察號」,以及環繞火星運行的衛星航天器,它們仍將繼續執行探索火星的任務。

但「機遇號」不會很快就被遺忘。

卡拉斯說:「它向我們展示了一個更廣闊的世界。」「火星現在已經是我們社區的一部份了。」#