朝露指早晨的露水,比喻存在時間短。「人生如朝露」比喻人生短促。這句話來自「蘇武牧羊」的典故,語出《漢書‧蘇武傳》。

蘇武受漢武帝派遣出使匈奴,寧死不降,被單于流放到北海牧羊。蘇武忍饑挨凍,抓野鼠、掘草根吃。唯漢武帝賜的節杖,起居不離手。

單于派漢朝降將李陵去勸降蘇武,投降即享富貴。李陵告訴蘇武:「你兄弟二人自殺,母親已故,夫人改嫁,其他人死活不可知(親人已無牽掛)。人生如朝露,何必自己折磨自己這麼久呢?」


蘇武感念漢武帝的恩情,寧死不從,李陵羞愧而別。

多年後,漢匈和好,漢朝索求蘇武歸國。蘇武被困匈奴十九年,飲雪吞氈,不改志節。歸國時鬚髮皆白,漢武帝賜的節杖,毛都掉光了。滿朝文武見此景都流下眼淚。

人生如朝露,蘇武的氣節和對漢武帝的一片忠心卻如日月般光照千古。