對於世界各地的藝術專家而言,源自於十六世紀、為數不多的黃楊木微雕(miniature boxwood carvings),一直是個難解的謎。這種比手掌還小的手工藝品雕刻著宗教場景與圖案,必須透過顯微鏡或X光才能看到其內部的微小結構,但其確切的製作過程迄今仍不為人所知。

這種精雕細琢的念珠、獎章形垂飾和祭壇裝飾品等,據信只於1500至1530年之間在荷蘭或比利時佛萊明大區(Flanders)製作,目前全世界被發現的數量只有100多件。

當年隨著新的商人階層在歐洲社會崛起,市場上對於高品質、可攜帶宗教雕刻作品的需求日增,而這種描繪《聖經》故事場景的手工藝品也應運而生。它們通常由皇室、神職人員和貴族委託藝術家製作,是身份和地位的象徵。

然而,在十六世紀歐洲的宗教改革運動開始之後,很多與宗教有關係的裝飾品不再流行,包括黃楊木微雕在內的藝術品都逐漸式微。

儘管黃楊木微雕在歷史上似乎只是曇花一現,但其在製作技術和文化上的價值,卻不容忽視。現今的研究人員透過先進技術,才得以發現其內部結構有多麼精細。

以不到手掌大的念珠為例,它由兩個黃楊木球體所製作而成。這兩個球體一大一小,分別對切一半之後,再將四個半球體內部挖空,接著進行圖案的雕刻,最後將兩個較小的半球體置入兩個較大的半球體,再接合起來,使接合後的兩個半球體各有內外兩層。

由於這內外兩層半球體接合得太好,其接合點完全隱藏,唯有透過顯微鏡或X光才能看見。但念珠內的黃金等裝飾材料會阻礙X光的視線,所以其大部份製作過程仍然是個謎。

如果你對黃楊木微雕有興趣的話,可以前往美國紐約的大都會藝術博物館(The Metropolitan Museum of Art),其展期為2月22日至5月21日。◇