波音「星際飛船」(CST-100 Starliner)太空船於美東時間12月20日發射,可是因為計時軟件出錯,沒能進入正確的飛行軌道,如果修正軌道,燃料會不夠。波音只好放棄星際飛船與國際太空站(ISS)對接的任務目標,星際飛船提早6天返回地球,並於22日早上成功降落在美國新墨西哥州白沙(White Sands)導彈靶場上。

星際飛船這次未完成主要任務,打亂了波音公司的太空飛船計劃。美國太空總署(NASA)署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)指出,星際飛船的計時裝置出錯,導致太空船無法正確判斷飛行位置和作業階段,因此燃燒過量燃料。但他也強調,星際飛船的回收過程非常成功,著陸點沒有偏差。

宇航員邁克芬克(Mike Fincke)也評價星際飛船說:「三個降落傘,六個安全氣囊和一個美麗而柔軟的著陸。」

雖然星際飛船這次錯過了與空間站對接的機會,但NASA並沒有放棄。

NASA表示,這架飛船現在將進行翻新,波音公司準備在第一次乘員飛行測試中將宇航員帶到太空站。

布萊登斯坦在飛行前簡報中建議,SpaceX和波音公司將在接下來的幾個月內執行載人飛行任務,分別使用「乘員龍飛船」(Crew Dragon)和「星際飛船」將宇航員帶到空間站。目前尚不清楚星際飛船這次軟件錯誤是否會推遲波音的計劃,目前尚不清楚NASA是否會要求波音,進行另一次軌道測試飛行以證明與空間站對接能力。

到目前為止,SpaceX的乘員龍飛船計劃進展順利。乘員龍飛船已經在今年上半年完成了首次無人飛行,向空間站運送補給。SpaceX計劃乘員龍飛船將在明年搭載NASA的宇航員,正式執行載人飛行任務前往空間站。乘員龍飛船經過一系列改進後,11月又做了降落傘測試,包括一個降落傘失效的測試,為明年乘員龍飛船正式執行載人任務鋪平了道路。◇