今年的全球小行星日(Asteroid Day)也是通古斯事件110周年紀念日。1908年6月30日上午7時17分發生在現今俄羅斯西伯利亞通古斯河附近上空的爆炸事件,是人類有紀錄以來小行星給地球造成的最嚴重的衝擊,其爆炸威力估計相當於2千萬噸TNT炸藥,超過2,150平方公里內的8千萬棵樹焚燬倒下,稍後產生的衝擊波將附近650公里內的窗戶玻璃震碎,而人類對此卻毫無防備。 

聯合國把每年的6月30日定為全球小行星日,不僅是為了紀念這場災難,更是對未來可能發生的類似威脅的一種預警。一個多世紀過去了,科學家們在相關技術領域仍舉步維艱,而公眾則要求航天機構把人類免受小行星撞擊的危害作為首要任務。 

今年6月,美國國家科學技術委員會(NSTC)發佈了一份在全國應對近地天體威脅的準備戰略和行動計劃,列出了五項使地球免受小行星撞擊災難的舉措。在美國太空總署(NASA)、聯邦緊急事務管理局(FEMA)及其他美國相關機構的專家的帶領下,這些舉措將在未來十年逐步實施。

一、加強對近地天體(NEO)的探測與跟蹤

政府的首要戰略目標是增強NASA的探測與跟蹤能力。NASA從1998年就展開了NEO探測項目,近期也與在智利建造的大型綜合巡天望遠鏡(LSST)進行合作。將於2023年投入使用的LSST對於跟蹤NEO及編目數據、改進探測能力都不可或缺。

二、改進對NEO的預測

通過定量建模和分析,大幅提升全國範圍內對NEO威脅的準備。由國土安全部科學和技術局及國家保衛和計劃局組成的建模小組將更好地預測NEO與地球撞擊的可能性,並儘可能地識別出迫在眉睫的NEO撞擊的時間和地點。

三、開發使NEO 產生偏移的技術

據文件描述,人們對許多NEO的體積和物質成份知之甚少,當開發和使用避免撞擊的技術時,必須要把這些不確定因素考慮在內。NASA的雙小行星重新定向實驗(DART)將於2020年後發射,並將與小行星Didymos發生碰撞,以測試其改變NEO的軌道和路徑的能力。此外,NASA還計劃投資開發若干新技術對NEO進行長期觀測,以描繪出它們的軌道和未來的路徑。

四、與國際太空機構 展開合作

毋庸置疑,沒有甚麼比來自太空的威脅能讓這個星球的居民更加團結。NASA將與其它國家的太空機構展開合作,以便綜合所有NEO的數據。

五、對NEO應急程序 展開演練

美國政府不僅在組織各部門制定在最懷情況下的應急程序和行動計劃,而且也將與其它國家政府制定相關協議,以確保無論撞擊發生在哪裏,人類都能有應急防範,並將人員傷亡和經濟損失減至最小。如果前面四項舉措均失敗,各國政府將根據這一協議派遣首批救援人員。 

在新的計劃中,NASA的行星防禦協調辦公室將與FEMA合作,以確定當災難無可避免時,如何高效地將相關信息傳遞給公眾。兩個機構將共同確定與小行星災難相關的撤離路線及其它逃生信息。 

自2005年以來,已編目的NEO總數增加了五倍,意味著美國政府在相關舉措上投入愈多,這些舉措的必要性就越加明顯。如果有朝一日,人類不得不面對近地天體的撞擊帶來的災難時,希望這些行動計劃能讓我們都在一起。◇