No.1 冥想增強注意力 7年後仍保持不變

近年來對於分心、煩躁的現代人來說,正念冥想變成了風靡全球的減壓利器,從創辦Apple蘋果公司的Steve Jobs到Twitter創造者Jack Dorsey,再到籃球明星Kobe Bryant都將冥想作為放鬆身心的方法。這一項源自東方傳統的修煉方法對人體的益處,被越來越多的研究證實其科學性和實用性,並成為一場席捲全球的心靈運動。一項最新研究更證實,通過強化冥想訓練培養的注意維持能力可持續7年以上。該項目名為「Shamatha」,是由University of California研究人員領導的一項關於對冥想的認知,心理和生物影響的調查研究。第一作者Anthony Zanesco說:「這項研究首次提供證據表明,強化和持續的冥想練習與持續改善注意力和反應抑制有關,並有可能改變人們一生中認知變化的縱向軌跡。」「Shamatha」項目研究發現,參加冥想的人員顯示出,心理健康、注意力的改善,以及應對壓力的能力的提升。研究人員分別在6個月和18個月時跟進了冥想參與者,最近又在7年後跟進了參與者。研究表明,在冥想後立即觀察到的那些注意力的增加部份在七年後仍保持不變,特別是那些在七年中保持更加勤奮的冥想練習的年長參與者。與那些練習較少的人相比,這些參與者認知能力得到進一步改善,並且沒出現隨著年齡增加而注意力減退的現象。

研究結果發表在「Journal of Cognitive Enhancement」◇

No.2 新星不斷誕生 銀河系快速擴大

一項研究顯示,由於我們人類生活的銀河系的邊緣不斷誕生新星,銀河系正以每秒500米的速度漸漸擴大。研究發現,在銀河系邊緣存在著由氣體和塵埃構成的銀盤,銀盤裏由於無數顆新星的誕生,體積隨之越來越大。研究團隊說,「雖然我們銀河系已經很巨大了,但是隨著其外緣新星們的誕生,銀河系也慢慢地增大,以每秒500米的速度在擴大,約30億年以後會比現在增大5%。」近年來,銀河系中心連續出現驚人的天文現象。2017年12月,美國科學家發表研究報告指出,銀河中心質量為太陽400萬倍的人馬座A*超級黑洞周圍出現大量新星。這些新星的年齡僅有6,000年,是極其年輕的星體,而以前觀測到的年輕星體至少有600萬年之久。今年初,美國天文學會(AAS)年會上有報告也指出,近九年的1萬顆恆星觀測數據顯示,銀河系中心佈滿年輕的星體,運動方向和速度各不相同,那裏不是以前所認識的全是極為古老恆星的地方。

研究結果發表在「European Week of Astronomy and Space Science」◇

No.3 細菌有「記憶」 可傳給下一代

一項由美國University of California, Los Angeles(UCLA)主導的國際研究發現,細菌雖然沒有中樞神經系統或任何神經元,但卻能有「記憶」,可以將與知覺有關的知識傳給下一代,這讓科學家感到相當驚訝。在這項研究中,由多國科學家組成的研究團隊針對綠膿桿菌(Pseudomonas aeruginosa)進行研究。這種細菌會在囊胞性纖維症病患的氣道中形成生物膜,並引發持續性的感染,可能會導致死亡。細菌生物膜由基因上相同的細菌細胞所組成,它們幾乎可以繁殖到任何表面,而單一細胞之間會組織和互助,形成一個群體。而形成生物膜的第一步就是細菌必須感受到表面,並發展出附著其上的能力。在本研究中,研究人員首次追蹤個別細胞的整個世系的行為,而且發現後代記得其祖先留下來的表面感知信號。是次發現對於深入了解囊胞性纖維症病患身上由細菌生物膜引發、難以處理的感染機制有重要意義。

研究結果發表在「PNAS」◇

No.4 顛覆傳統理論 79歲仍可產生新腦細胞

Maura Boldrini教授領導團隊的最新研究指出,即使我們已高齡70歲,大腦仍然每天創造數百個新神經元。 (Fotolia)
Maura Boldrini教授領導團隊的最新研究指出,即使我們已高齡70歲,大腦仍然每天創造數百個新神經元。 (Fotolia)

人類大腦是否可以在生命過程中持續產生新細胞一直是神經科學領域的一大熱門話題。一直到1960年代,科學家都堅信人類大腦在出生後不久就停止產生新神經元。然而隨著科技的發展,近年來大量證據表明,人類大腦的海馬迴細胞仍隨年齡增長持續產生,成為研究人員關注的焦點。上個月,美國University of California, San Francisco (UCSF)神經外科教授 Arturo Alvarez-Buylla 領導的團隊,剛於「Nature」期刊發表研究結果,表明人類大腦自青春期後就不再有新神經元產生,如若從成人大腦中發現新神經元生成,那是萬中選一的極罕見現象。然而,近日Columbia University的Maura Boldrini教授領導團隊的最新研究指出,即使我們已高齡70歲,大腦仍然每天創造數百個新神經元。研究人員分析28位突然死亡的健康人大腦,年齡介於14~79歲間。從每個大腦樣本尋找處於不同發育階段的神經元,包括幹細胞、最終成為神經元的祖細胞(progenitor cell)、尚未完全發育的未成熟神經元與新神經元。在所有樣本中,研究人員發現無論年齡差異,大腦都有相似數量的神經祖細胞與未成熟神經元,因而得出研究結論:人類大腦即使進入老年期也會繼續製造神經元。當然研究人員也從年輕人和老年人腦中看出一些差異,隨著年齡增長,大腦中的新生血管生成減少、幫助新神經元互相聯繫的蛋白質濃度也降低,這可能解釋為何有些老年人記憶喪失的原因。

研究結果發表在「Cell Stem Cell」◇