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彗星67P/丘留莫夫‧格拉西緬科(67P/Churyumov-Gerasimenko)是太陽系最長壽命的彗星。2014年10月中旬,從歐洲太空總署(ESA)的彗星探測器「羅塞塔號」(Rosetta)發回的照片看,彗星67P上有一座神秘的「金字塔」,引起科學家的極大興趣。

據英國《每日郵報》2014年10月14日報道,彗星67P距離地球2.97億哩(4.78億公里),羅塞塔號早前成功與彗星67P接軌,成為人類歷史上首個進入彗星軌道的太空飛行器,用以幫助人類探索太陽系的神秘。

羅塞塔號先前向地球傳送回一批彗星67P表面的照片,科學家發現彗星67P表面上出現外形猶如金字塔的巨石。這座「金字塔」大約82呎(25米)高,是彗星上最大的巨石之一,令科學家備感驚奇和神秘,想更好地了解它的歷史。

該「金字塔」的拍攝距離為17.7哩(28.5公里),附近還有數個較細小的巨石,不禁令科學家想起埃及開羅的吉薩金字塔。歐洲太空總署將這座最大的「金字塔」取名為Cheops。德國馬克斯普朗克研究所太陽系研究(MPS)的首席研究員霍爾格‧希爾克斯(Holger Sierks)表示,Cheops的表面非常陡峭,也不規則。

巨石形狀物體是彗星神秘特徵

截至到2014年,羅塞塔號已經花了10年時間追逐彗星67P,目前處於其「冰山」附近的軌道,每天都很接近彗星67P的表面。羅塞塔號和一輛汽車差不多大小,有2個105呎(32米)長的翼翅。

在8月羅塞塔號進入彗星67P軌道時,巨石Cheops就已經被注意到,但隨著羅塞塔號和彗星67P的距離越來越近,其獨特的類金字塔形狀才被科學家發現。

在彗星67P表面,有很多類似的巨石形狀的物體,都是從羅塞塔號發回的照片中看到的。這些巨石成為這顆彗星上最神秘的特徵。

羅塞塔號於9月在彗星67P表面發現一處2.5哩(4公里)闊的地區,是羅塞塔號小型登陸器「菲萊」的降落點。「菲萊」登陸彗星表面後,進行幾項任務,包括:描述彗星的彗核、確定存在的化合物、研究彗星活動及隨時間的發展等。羅塞塔號的整個太空任務於2015年12月結束。

彗星67P是一顆軌道周期為6.45年的彗星,也是羅塞塔號探測的目標天體。

人們通常認為彗星是亮晶晶的。然而2014年9月,羅塞塔號在太空中圍繞彗星67P運行期間,並沒有勾勒出一顆被冰覆蓋的明亮彗星的畫面,科學家反而發現,從一些波長範圍來看,彗星67P比木炭還要黑。

科學家藉助羅塞塔號上的科學儀器──紫外成像光譜儀Alice,至今未能在彗星67P表面發現任何大塊的水冰斑塊。美國科羅拉多西南研究所的Alice儀器首席調查員艾倫‧斯特恩(Alan Stern)說:「這顆彗星表面的不反光程度,以及可以證明其上面存在水冰的證據如此之少,令我們感到吃驚。」

科學家曾經認為,這顆彗星的表面應該含有冰, 因為它距離太陽是那麼遙遠,根本沒有陽光會把它上面的冰雪融化掉。◇