一顆5公里寬、以希臘神話中半神半人法厄同(Phaethon)命名的小行星,正朝地球方向飛來,預計將於下個月聖誕節前與地球擦身而過。這顆小行星因同時具有小行星和彗星的特徵,而且非常接近太陽,讓科學家感到困惑。

據英國《每日郵報》報導,俄羅斯天文學家表示,這顆第3200號小行星(3200 Phaethon)在12月17日會相當接近地球。

雖然它與地球的最近距離仍有1,030公里,但以太空的等級而言,這已經是非常接近的距離。美國國家航空航天局(NASA)先前曾將它列為具有潛在危險的小行星。

俄羅斯康德波羅的海聯邦大學(Immanuel Kant Baltic Federal University)的天文學家最近發表了一段影片,展示這顆小行星的行進路線,以及地球和其它行星的相對位置。

有別於其它已經命名的小行星,第3200號小行星具有非常靠近太陽的罕見軌道。而令科學家感到不解的是,這顆小行星同時具有小行星和彗星的特徵。

在這顆小行星先前接近地球時,科學家曾觀測到它拖著長長的彗星尾巴,像是融化的冰。但它的軌道表明,它起源於火星和木星之間,也就是一般小行星經常誕生的地方,而冰彗星通常來自海王星以外更冷的太空。

該校天文學家推測說,這顆小行星曾是個較大的星體,但因為多次靠近太陽,而被融化成較小的一塊。如果是這樣的話,這顆小行星本身可能是彗星核的殘骸。

第3200號小行星因為非常接近太陽,因此被以法厄同的名字命名。

依據希臘神話,法厄同是太陽神赫利奧斯(Helios)的兒子。為了證實自己有神的血緣,法厄同駕駛父親的雙輪戰車,但無法駕馭拉車的馬匹,進而將炙熱的太陽拖著跑。而這一場混亂幾乎毀了地球,當時有大量的植物被烤焦,形成了今日非洲的廣大沙漠。#