林達編譯報道 詹姆斯韋伯太空望遠鏡最近發現一個謎團:它拍攝到一顆明亮恆星射出的光環呈現「似圓又方」的形狀,而非常見的圓形。

自韋伯太空望遠鏡(JWST)發射之後的8個月來,為探索宇宙早期形成的奧秘,它發回了一系列照片,其中有的是關於宇宙令人興奮的神秘結構,有的是極古老星系和垂死恆星。JWST的觀測能力是哈勃望遠鏡的100倍,它捕捉到的圖像有時甚至超出了人類目前對宇宙的理解。

最新的照片是關於WR140恆星光環的。正如圖像處理專家茱蒂施密特(Judy Schmidt)8月29日在推特上轉發這些圖像時所指出的,這些光環從恆星明亮的白色中心呈扇形散開一個螺旋形的環和幾條射線。這些環不是完美的圓形,看起來更像是有圓角的正方形,連天文學家也不知道是怎麼回事。

「我認為這只是大自然在做一些簡單的事情,但當我們只從一個角度看待它時,起初似乎不可能理解這是一種自然現象,」施密特告訴 Space.com,該網站報道了這件奇怪的事情。「為甚麼它的形狀是這樣的?怎麼這麼有規律?」

根據韋伯望遠鏡科學工作組的跨學科科學家馬克麥考林(Mark McCaughrean)的說法,這些光環「太奇怪了」。

他在推特上寫道:「在這張圖像中,由於來自明亮恆星WR140的光學衍射,六條尖尖的藍色結構是光學折射所造成的,」「但紅色、彎曲而又四四方方、層層疊疊的結構卻是實實在在地存在於太空中。」

美國國家科學基金會NOIRLab的助理天文學家劉瑞安(Ryan Lau,音譯),領導了收集JWST圖像原始數據的項目,他說「那些嵌套的『似圓又方』(squircular)的環是真實的」,並補充說,他和同事有一篇正待發表的論文會談及這個問題,可能會提供關於這個奇怪星環現象的更多理解。

除了光環令人費解外,WR140實際上不是一顆,而是一對恆星:其中一顆是沃爾夫-拉葉星(WolfRayet),這是一顆古老的、快速消耗的恆星;另一顆是O型恆星,它們體量大、明亮但短壽。當這對恆星繞行彼此時,每7.94年彼此靠近時會產生宇宙塵埃。這些塵埃被拋到附近的空間從而形成圖中看到的環狀結構,JWST的紅外功能可以捕捉到它們。

這只是JWST為我們獻上的眾多發現中的最新一項;雖然這些奇形怪狀的光環可能不是外星人,但也許下一個就會是了。◇