作為第五代戰機,F-35隱身戰鬥機顯然以一種强悍而隱身的戰爭武器而聞名。但作為新一代通用戰術作戰機型,美軍仍然在繼續開發F-35新的任務能力,包括讓F-35試圖扮演A-10雷霆Ⅱ式飛機的地面攻擊機角色。

圖為美國空軍第五代戰機F-35A。(U.S. Air Force提供)
圖為美國空軍第五代戰機F-35A。(U.S. Air Force提供)

A-10雷霆Ⅱ是美國費爾柴德公司生產的一種單座雙引擎攻擊機,負責提供對地面部隊的密接支援任務,包括攻擊敵方戰車、武裝車輛、砲兵陣地及重要地面目標等。A-10以強悍作戰能力而聞名,已經服役超過40年。

美國空軍正在推進開發一種新武器,這種武器可能會對未來的地面攻擊任務產生影響。

防區內攻擊武器(Stand-In Attack Weapon, SIAW)

5月,美國空軍授予洛歇馬丁公司、諾斯洛普格魯門公司和L3哈利斯技術公司一份價值600萬美元的為期3個月的合同,每個合同價值200萬美元,用於開展SIAW項目的第一階段工作。該項目是開發一種空對地防區內攻擊武器,主要用於F-35戰機攜帶該武器摧毀敵人的防空系統。

SIAW計劃的主要目標是為空軍提供能夠穿透敵方反介入/區域拒止(A2/AD)防禦的彈藥。潛在目標包括綜合防空系統、彈道導彈發射裝置、對地攻擊和反艦巡航導彈發射裝置、GPS干擾器和反衛星系統。防區內(Stand-In)武器的射程將比防區外(Stand-off)武器更短,後者被設計為從敵人防區之外的距離發射,通常由B-52等飛機發射。

這種防禦在印度-太平洋地區尤其普遍,尤其是在南海,中共軍隊在那裏建造人工島,並部署帶有防空和反艦武器的系統,試圖針對美國航空母艦。

與防區外彈藥不同,防區內武器不能遠距離部署。因此,F-35將不得不在對手的防空掩護火力網內工作。但這並不意味著SIAW不會提高F-35的防空壓制/防空摧毀(SEAD/DEAD)任務能力。

防空壓制(SEAD)指的是在敵方防空系統開機並對己方執行任務的航空器進行探測和攻擊之前,先發制人對其進行軟殺傷(電子干擾)或硬殺傷(直接摧毀)使其喪失威脅己方航空器的能力。

相比於SEAD,出現於海灣戰爭之後的防空摧毀(DEAD)則是較為新穎的概念。DEAD在SEAD基礎上更強調直接摧毀,其主要特徵是強調電子戰飛機和執行攻擊任務的戰鬥機聯合行動、並逐步實現兩者的統一。

2022年5月13日,美軍的「林肯號」航母(CVN 72)在菲律賓海演練,一架F-35C「閃電II」(Lightning II)戰機從甲板上起飛。(美國海軍)
2022年5月13日,美軍的「林肯號」航母(CVN 72)在菲律賓海演練,一架F-35C「閃電II」(Lightning II)戰機從甲板上起飛。(美國海軍)

F-35若變身A-10可威懾和美國關係緊張的國家

F-35的ASQ-239電子戰系統可檢測敵方防空系統的輻射訊號,並對目標進行地理定位。按照美國空軍高層此前的說法,F-35將在未來十年內成為美軍執行SEAD/DEAD任務的主力機型,這是第一次將第五代戰鬥機作為執行此類任務的主力。

SIAW可以做到快速獲取目標,從而使得隱形飛機能夠部署導彈。再加上F-35的隱身特性,SIAW確實可以證明是一種非常有效的武器。

「作為導彈領導者,諾斯洛普格魯門公司在開發和快速交付遠程、高能力和具生存能力的武器方面有著久經考驗的歷史。我們將繼續推進我們的產品以保持領先地位,並幫助確保我們的任務生效能力在技術上成熟、經過測試且價格合理。」諾斯洛普格魯門公司防務系統公司副總裁兼總裁瑪麗佩特里辛(Mary Petryszyn)在一份新聞稿中說。

6月8日,諾斯洛普格魯門公司業務發展主管米高斯圖爾特(Michael Stuart)受訪表示,美國空軍的要求是確保戰機在突破敵方領空,並接近目標後發射這種防區內武器。

他說,F-35必須在機身內部彈艙攜帶這種防區內武器,而不是在外部掛載,從而避免損害飛機的隱形能力。因為F-22內部彈艙不夠大,所以不具備攜帶這種武器的可能。

斯圖爾特說,這種防區內武器也將比F-35可以攜帶的其它武器更快,這將使該武器有更好的機會在敵人防禦系統攔截它之前擊中目標。

空軍2023年預算已申請7,800萬美元用於購買42枚SIAW。

F-35還將能夠攜帶和部署防區外彈藥,這些彈藥是在對手的防空掩護火力網外發射,從而保護飛機;由於這個原因,俄羅斯航太部隊一直在烏克蘭大量使用防區外彈藥。

F-35被用於SEAD/DEAD任務後,很多國家耗資不菲建立起的防空系統在戰時可能第一時間遭到壓制和摧毀。對那些與美國關係緊張的國家來說,F-35這種能力絕對是個必須面對卻又十分棘手的麻煩,也是一種威懾。

F-35:天空的四分衛

F-35閃電II(Lightning II)是第五代多用途隱形戰鬥機,也是最先進的飛行飛機之一。F-35戰機專門從事6種不同的任務集:戰略攻擊,近距離空中支援,空中優勢,電子戰,情報、監視和偵察(ISR),以及SEAD/DEAD。

真正將F-35與其它飛機(包括其隱形兄弟F-22「猛禽」(Raptor)戰鬥機)區分開來的能力是其感官融合能力,使F-35隱形戰機成為真正的天空四分衛。

F-35可以從整個戰場收集情報,並提供給該地區不同的地面、空中和海軍資產,從而實現美國軍方所追求的任意感應器/任意射手概念。

總的來說,五角大樓希望購買2,500架F-35戰機,包括(A、B、C)3種機型。F-35A是常規起飛型號,F-35B是短距起飛垂直降落(STOVL)版本;而F-35C是航母艦載機變種。美國空軍需要大約1,700架F-35A,海軍陸戰隊需要大約350架F-35B和70架F-35C,海軍需要270架F-35C。◇

圖為中共在南海建造的人造島嶼。(Digital Globe/AFP/Getty Images)
圖為中共在南海建造的人造島嶼。(Digital Globe/AFP/Getty Images)