6月8日發表於《自 然》(Nature)雜誌的研究發現了又一個奇特射電爆信號,科學家仍然沒有頭緒是甚麼天體或是太空事件發出了這樣的信號。

天文學家最早在 2019年第一次發現這個信號,它的編號是FRB 190520B。射電爆(FRB)是一類奇特的無線電波,與一般電波的差異在於,它們只出現極短時間,但是信號的能量非常強大。

自 2007年發現第一個射電爆信號以來,至今科學家對它們來源的了解仍然很有限。

這些射電爆信號平均在一毫秒的時間內發出的能量相當於太陽在三天內發出的能量總和。多數射電爆信號都是單次的,少數是重複的,其實,至今只發現了3個重複的射電爆信號。

190520B是其中之一。自從2019年第一次接收到這個信號以來,新研究又追蹤到了關於它的一些線索。研究者認為,這個信號來自距離地球30億光年的一個矮星系附近的區域。

它最奇特的地方在於,在兩次強大的、重複性的射電爆信號之間,還伴隨著弱一些的但是持續的射電信號。至今只發現另一個射電爆信號 FRB 121102也具有這個特點。

科學家在 2012年首次收到這個信號。這份新研究的主要作者之一美國加州理工學院(California Institute ofTechnology,簡稱 Caltech)天文學家凱西‧洛(Casey Law)告訴space.com網站:「讓我很驚訝的是,這個新的射電爆和以前發現的另一個射電爆有著如此相似的特性,就像那個信號的孿生版一樣。」

凱西‧洛說,這表明這個射電爆來自一個持續的緊湊電波源(compact radio source),但是它到底是甚麼仍然未知。

科學家把射電信號分為緊湊型和擴展型,也叫單點源(point source)和擴展源(extended source)。前者來自某種單一天體的信號源,像恆星就是單點信號源;後者是覆蓋一定角度天空範圍的信號源,像星系、星座、星雲都是擴展源。

研究者相信有了這兩個如此相似的信號,通過分析它們的相似性和它們之間的差異,有希望在不久的將來揭示這類射電爆來源地的更多信息。◇